O Africa Center Post oferece a Michelle D. Gavin a chance de mostrar habilidades diplomáticas

Michelle D. Gavin, ex-embaixadora em Botswana, em seu cargo mais recente, o Africa Centre, onde começou como diretora-gerente.

Depois de um começo difícil, os condomínios de luxo da One Museum Mile, a torre de 19 andares projetada por Robert A. M. Stern ancorando no canto nordeste do Central Park, estão todos ocupados agora .

Mas seis anos após a sua inauguração projetada, o espaço mais proeminente do edifício, a nova casa para o Africa Centre, permanece pouco mais do que paredes de concreto nuas, e o projeto da instituição para o futuro também permanece inacabado.

Para remediar isso, o centro contratou uma especialista em África, Michelle D. Gavin, para liderar uma organização que foi transformada por revisões de missão e bloqueada por obstáculos de arrecadação de fundos.



A Sra. Gavin, a nova diretora-gerente, serviu como embaixadora dos Estados Unidos em Botswana de 2011 a 2014 e anteriormente trabalhou como assistente especial do presidente Obama e diretora sênior para a África no Conselho de Segurança Nacional.

A destreza e discrição aprimoradas em tais papéis ficaram evidentes quando ela foi questionada em uma entrevista quando o centro, cujo lançamento foi adiado seis vezes, poderia finalmente abrir. Neste ponto, disse ela, o momento não é claro.

O motivo pelo qual não quero arrancar datas do calendário remonta a este: não quero fazer promessas que não posso cumprir, disse ela. Essa é a primeira maneira de perder credibilidade, especialmente quando você é novo.

Mas as tarefas que temos pela frente parecem sobrecarregar até mesmo as consideráveis ​​habilidades diplomáticas de Gavin.

O Africa Center, cujo último orçamento de construção projetado é de quase US $ 100 milhões, deve arrecadar uma quantia considerável em um ambiente competitivo para instituições culturais, em uma cidade onde os custos aumentaram desde a última vez que a instituição colocou suas obras em licitação.

A Sra. Gavin também deve concretizar a nova visão para o que foi criado há mais de 30 anos como o Museu de Arte Africana e agora está se refazendo como uma organização híbrida - parte posto cultural avançado, parte instituto de políticas públicas e parte fórum internacional de negócios.

E ela terá que fazer isso enquanto conserta um relacionamento desgastado com alguns líderes da comunidade que dizem que a instituição, antes tida pela cidade como a porta de entrada cultural para o Harlem, teve pouca interação com o bairro.

Do ponto de vista da comunidade, é uma promessa quebrada, um sonho adiado, disse o senador estadual Bill Perkins, cujo distrito do Harlem abrange o Africa Center. Matthew S. Washington, presidente do Community Board 11, disse que ainda não teve notícias de ninguém no Africa Center sobre sua visão. Um e-mail aqui, um e-mail ali, um telefonema - não é pedir muito, disse ele.

No ano passado, por razões de eficiência, o centro reduziu seu conselho de curadores de 25 para cinco, não deixando nenhum dos bairros vizinhos ou do mundo da arte africana.

A Sra. Gavin disse que está partindo em uma turnê de escuta para ouvir tais preocupações e para ajudá-la a ajustar e entrelaçar as partes componentes da missão da instituição, que se assemelha, em parte, à da Asia Society.

Vamos testar nossas ideias, repassá-las aos outros, incluindo aqueles que são céticos, disse ela.

Sua nomeação é a última reviravolta na vida do museu. A ideia da historiadora de arte e curadora Susan Mullin Vogel, foi inaugurado em 1984 como o Museu de Arte Africana em duas casas no Upper East Side, e mais tarde mudou-se para SoHo e Long Island City, Queens. Embora o museu tenha organizado uma série de exposições itinerantes aclamadas pela crítica ao longo dos anos, atualmente não está apresentando nenhuma exposição.

Em 1997, Elsie McCabe Thompson, advogada que havia servido como chefe de gabinete do prefeito David Dinkins, assumiu a presidência e as ambições cresceram. Ela começou a pressionar para que o museu construísse uma grande sede e eventualmente se estabeleceu em um espaço elevado dentro do prédio proposto na esquina nordeste da Quinta Avenida com a Rua 110.

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Crédito...Todd Heisler / The New York Times

Um museu é um edifício, e você não pode atrair um público leal e dedicado se estiver em constante movimento, disse Thompson.

Mas ela renunciou em 2012, e a realidade financeira se intrometeu, apesar do compromisso de mais de US $ 32 milhões em fundos públicos. Incapaz de cumprir seu orçamento de construção de US $ 135 milhões, o centro no ano passado reduziu seu projeto e disse que esperava levantar os US $ 20 milhões finais necessários para terminar o projeto até o outono. Mas apenas $ 9,5 milhões foram arrecadados. Agora, para ajudar na arrecadação de fundos e na estratégia, o centro contratou Pamela Puchalski, uma planejadora urbana, como consultora. Também nomeou Fab 5 Freddy, um artista, cineasta e pioneiro do hip-hop, para ser o consultor criativo chefe.

A Sra. Gavin remonta seu interesse pela África aos dias na Escola de Serviço Estrangeiro de Georgetown, durante os quais ela morou em Camarões para ajudá-la a passar em um teste de proficiência em um idioma estrangeiro. Era 1994, um ano de contrastes no continente - Nelson Mandela dançando para celebrar uma nova África do Sul sem apartheid, mesmo com cerca de 800.000 pessoas massacradas por extremistas de etnia hutu em Ruanda.

Se você não foi cativado pelo que estava acontecendo na África em 1994, então não estava prestando atenção, disse ela.

Retornando na primavera passada de seu serviço em Botswana, ela planejou tirar um ano de folga.

Mas ela encurtou seu ano sabático depois de receber uma súplica no outono passado de Hadeel Ibrahim, a co-presidente do conselho ao lado de Chelsea Clinton (e filha do bilionário e filantropo sudanês Mo Ibrahim).

A grande ideia do Africa Center, disse Gavin, que é ajudar a América a entender melhor e se envolver com a África contemporânea, é um bom motivo para ir trabalhar todas as manhãs.

Ela disse que as impressões americanas sobre a África são geralmente imprecisas. Ou é a morte, o desespero, a narrativa da doença, onde tudo é uma massa indiferenciada de desastres, disse ela. Ou então é a narrativa da ascensão da África, que é igualmente indiferenciada, onde tudo é incrível.

Nos primeiros três a cinco anos, disse ela, o centro se concentrará em três áreas temáticas: urbanização na África, gestão da diversidade e envolvimento e empoderamento dos jovens.

A Sra. Gavin disse que sua experiência ao dirigir uma embaixada com cerca de 350 funcionários a ensinou a reconhecer o que ela não sabe.

Não sou uma especialista em arte africana, disse ela. Eu não vou fingir ser. Vamos conseguir as pessoas certas que estão imersas nessa experiência e têm a habilidade de curadoria para ajudar a concretizar a visão do Centro.

A coleção da instituição consiste em cerca de 550 objetos da África ou da diáspora africana, incluindo uma cabeça de bronze do Benin, figuras esculpidas em madeira e máscaras e pinturas do artista sudanês Ibrahim El-Salahi .

Thompson disse que deseja o melhor a seu sucessor e está esperançosa de que a visão populista para o museu, simbolizada pelas enormes janelas em forma de trapézio com vista para o Central Park, apareça quando o Africa Center abrir suas portas.

O brilhante Robert A.M. A arquitetura severa literalmente abre suas paredes para a comunidade, disse ela. Tudo o que eles precisam fazer programaticamente é convidá-los a entrar.

A curiosidade parece existir.

Em um dia tempestuoso de fevereiro, um visitante entrou no saguão do condomínio para perguntar onde poderia encontrar a entrada do Africa Center.

Volte em um ano: deve estar aberto então, um porteiro disse a ele. Pode ser.