Uma avaliação: Scott Rothkopf, curador-chefe do Whitney, recorda Ellsworth Kelly

Ellsworth Kelly em 1996 no Museu Guggenheim com seu Blue Relief With Black (1993).

Palavras como alegria, deleite e admiração não têm muito significado na crítica séria da arte contemporânea, que tende a valorizar o ceticismo e a ansiedade em detrimento dos prazeres supostamente mais fáceis. Mas foram precisamente esses sentimentos anteriores que me dominaram quando encontrei pela primeira vez o trabalho em massa de Ellsworth Kelly como um estudante universitário em sua impressionante retrospectiva de 1996 no Museu Solomon R. Guggenheim. O artista encheu a rotunda característica de Frank Lloyd Wright com uma explosão de confetes de ovais amarelos vistosos, retângulos azuis nítidos e curvas vermelhas vivas, entregando um choque efervescente que mudou o curso da minha vida e meu interesse pela arte. Suas pinturas eram rígidas, mas de alguma forma animadas, e tendiam a despertar emoções que seria difícil atribuir aos contemporâneos igualmente rigorosos de Kelly no campo da abstração.

De volta à escola, procurei os cursos ministrados pelo maior campeão da crítica do Sr. Kelly, Yve-Alain Bois, e logo tive a sorte de conhecer o próprio artista. Nos dias desde sua morte aos 92, tenho pensado mais em seu espírito lúdico do que nas qualidades intelectuais geralmente estimadas de sua mente e trabalho. Havia, tanto no Sr. Kelly quanto em sua arte, a emoção da descoberta e a alegria que isso poderia provocar.

A última vez que visitei seu estúdio em Spencertown, N.Y., foi como curador no Whitney Museum of American Art, no dia de Ano Novo, quase exatamente um ano atrás. Ele estava animado como sempre para saudar o ano novo, apressadamente me conduzindo de uma maquete para uma capela inacabada no Texas que ele estava projetando, para um vídeo do YouTube de um grupo adorável da Universidade de Oxford apresentando All I Want for Christmas de Mariah Carey É você. Que música ótima! ele exclamou, os olhos brilhando, os dedos batendo.

Nossa próxima parada foi um espaço imaculado com luz do céu, pendurado com um punhado de novas pinturas. Muitas vezes na arte, como na maioria das coisas, a elegância pode ser inimiga do sentimento ou do vigor, mas não no caso do Sr. Kelly. Aqui estava um grupo de pinturas inefavelmente refinadas que pareciam conquistadas com esforço, mas não estudadas, perfeitamente equilibradas, mas cheias de vida. Alguns remetiam a colagens que ele havia feito cerca de 70 anos antes, enquanto outros olhavam para um futuro desconhecido. Uma tela particularmente surpreendente apresentava um campo amarelo ensolarado coroado por formas azuis vacilantes, sugerindo um sinal de infinito que parecia incomodar e intrigar seu criador. Você acha que eu deveria mostrar isso? ele perguntou com um sorriso travesso.

Ele o mostrou, em um grupo de exposições surpreendentes de todos os novos trabalhos que estreou em maio, duas semanas antes de seu 92º aniversário, e ocupou os quatro espaços da galeria Chelsea de Matthew Marks, seu antigo negociante e defensor irrestrito. Pouco tempo depois, veio o primeiro volume excepcional de um catálogo raisonné de suas pinturas do Sr. Bois.

O Sr. Kelly foi um dos verdadeiros pioneiros no desenvolvimento da arte abstrata, uma história relativamente curta quase atravessada pelo arco de sua própria longa vida. Mais notavelmente, ele desafiou a natureza subjetiva da composição e mudou para sempre nossa compreensão de como as obras de arte não são apenas janelas para outros mundos, mas se encaixam perfeitamente naqueles em que elas (e nós) habitamos. Os planos recortados e as geometrias em perspectiva de suas pinturas e esculturas geram delicadas ilusões espaciais, mas insistem em seu status como coisas no espaço real abertas à nossa percepção.

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Crédito...Librado Romero / The New York Times

As realizações do Sr. Kelly foram vastas e ele era tão admirado e adorado pelos grandes museus de Nova York que cada um de nós poderia ser tentado a chamá-lo de nosso. No Whitney, temos orgulho de ter sido a primeira instituição a adquirir seu trabalho, enquanto o Guggenheim concedeu a ele sua pesquisa mais recente em Nova York. O Museu de Arte Moderna pode reivindicar acervos incomparáveis, e no Metropolitan Museum of Art você sempre pode ver seu magistério Pintura de 1969, Spectrum V, desfraldando-se em quase 12 metros de parede.

Apesar de sua fama, o Sr. Kelly era um inveterado encantador que podia fazer você acreditar que o brilho de seus olhos era apenas para você. Fiquei surpreso ao saber de seu obituário que, quando jovem, ele foi atraído pelo silêncio da Paris do pós-guerra, porque eu o conhecia como um verdadeiro falador. Ele se iluminava em festas, especialmente aquelas cada vez mais dadas em sua homenagem, onde momentaneamente fingia estar envergonhado antes de agarrar o microfone e cortejar a multidão.

Particularmente, ele era especialmente generoso com os alunos, revelando histórias sobre seu passado como um Scheherazade para o conjunto de historiadores da arte. Houve seu primeiro serviço como designer de camuflagem durante a Segunda Guerra Mundial e a visita ao estúdio do escultor Constantin Brancusi na companhia de jovens amigas (que o mestre insistiu que sentassem em seu colo). Houve a peregrinação para descobrir as últimas telas de Monet em seu ateliê infestado de pombos em Giverny, França, e a tranquilidade de uma desaparecida Nova York, onde Kelly morava ao lado dos artistas Robert Indiana, Agnes Martin e Jack Youngerman em lofts antigos e arejados ao longo dos anos Coenties Escorregar.

À medida que crescia, parecia determinado a divulgar outras histórias mais difíceis, fosse sobre ser um jovem gay no Exército ou temer, durante longos períodos de sua carreira, que seu trabalho pudesse ser mal interpretado. Sempre ao seu lado estava seu amado e devotado marido, o fotógrafo Jack Shear, trocando um nome ou pontuando uma história que tinha ouvido dezenas de vezes revirando os olhos carinhosamente.

Mas o Sr. Kelly estava muito mais interessado no presente do que no passado.

Na exposição inaugural da nova casa do Whitney no centro da cidade na primavera passada, ele foi representado não apenas por seus primeiros trabalhos, mas também por um que concluiu aos 80 anos. Esta colagem emocionante publicada no The New York Times em 2003 consistia em nada mais do que uma imagem aérea do marco zero afixada com um trapézio de, o que mais, verde Kelly.

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Crédito...À esquerda: Whitney Museum of American Art, Nova York; presente de um doador anônimo; à direita: The New York Times

Em meio aos turbulentos debates sobre torres e memoriais, Kelly imaginou o local como um vazio de um parque gramado no coração de Lower Manhattan. As forças do imobiliário comercial e da política destinaram a sua visão de um memorial vivo a não ser mais do que um sonho, mas a questão é que o Sr. Kelly ainda estava sonhando, no final da idade, escolhendo enfrentar a sombra da morte com uma nova vida . Esse espírito de afirmação permanece entre seus maiores dons.