Artistas negros e a marcha para o museu

Após décadas de aquisições irregulares e exposições simbólicas, os museus americanos estão reescrevendo a história da arte do século 20 para incluir artistas negros.

Eldzier Cortor, que morreu na quinta-feira, viveu para ver seu trabalho no novo Whitney Museum.Crédito...Damon Winter / The New York Times

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O pintor Norman Lewis raramente reclamava em público sobre as dificuldades singulares de ser um artista negro na América. Mas em 1979, morrendo de câncer, ele fez uma previsão para sua família. Ele nos disse: 'Acho que vai levar cerca de 30 anos, talvez 40, antes que as pessoas parem de se importar se eu sou negro e prestem atenção ao trabalho', lembrou recentemente a filha de Lewis, Tarin Fuller.

Lewis estava quase certo. Só nos últimos anos, sua obra foi adquirida pela Galeria Nacional de Arte em Washington; a Museu de Belas Artes, Boston ; e a Museu de Arte Moderna em Manhattan. Este mês o Academia de Belas Artes da Pensilvânia abriu a primeira extensa pesquisa de Lewis, uma figura importante, mas esquecida no movimento expressionista abstrato - e um homem que poderia muito bem ter previsto o arco da história para várias gerações de artistas afro-americanos na superação da negligência institucional.

Imagem Óleo sobre tela sem título, de 1949, de Norman Lewis.

Crédito...Espólio de Norman W. Lewis, cortesia de Iandor Fine Arts, Nova Jersey

Depois de décadas de aquisições irregulares, bolsas de estudo subnutridas e exposições simbólicas, os museus americanos estão reescrevendo a história da arte do século 20 para incluir artistas negros de uma forma mais visível e significativa do que nunca, tentando recuperar o atraso histórico a todo vapor, seguido por colecionadores que estão correndo para encontrar as obras mais significativas antes que estejam fora de alcance.

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Crédito...Arquivos da Willard Gallery

Houve uma piada por muito tempo que se você fosse a um museu, você pensaria que a América tinha apenas dois artistas negros - Jacob Lawrence e Romare Bearden - e mesmo assim, você não veria muito, disse Lowery Stokes Sims, o primeiro curador afro-americano no Museu Metropolitano de Arte e mais tarde o presidente do Studio Museum no Harlem. Acho que está acontecendo uma mudança radical. Não está acontecendo em todos os lugares e ainda há um longo caminho a percorrer, mas há impulso.

As razões vão além do declínio do racismo aberto. A mudança é parte de uma revolução mais ampla em andamento nos museus e na academia para mover o cânone além de uma versão estreita, eurocêntrica e predominantemente masculina do modernismo, trazendo trabalhos de todo o mundo e mais trabalhos femininos. Mas a mudança também é resultado de esforços sustentados por décadas por curadores, artistas-ativistas, faculdades e colecionadores negros, que viram períodos durante as décadas de 1970 e 1990 em que o aumento da consciência da arte pelos afro-americanos não conseguiu ganhar força.

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Pintando o século 20

Eldzier Cortor (1916-2015), um pintor e gravador, fez parte de uma geração de artistas negros cujo trabalho foi esquecido por muitas instituições, mas agora está sendo reconhecido.

Artistas negros ganham destaque Eldzier Cortor pintando o século 20 Nasceu em 1916. Vive e trabalha em Nova York.

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Eldzier Cortor (1916-2015), um pintor e gravador, fez parte de uma geração de artistas negros cujo trabalho foi esquecido por muitas instituições, mas agora está sendo reconhecido.CréditoCrédito...Damon Winter / The New York Times

Em 2000, quando Elliot Bostwick Davis chegou ao Museu de Belas Artes de Boston, como presidente do departamento de Arte das Américas, havia apenas três pinturas a óleo de artistas afro-americanos na ala, disse ela, e não muitas outras pinturas. por afro-americanos no restante da coleção do museu. Tive que lidar com muitos rostos em branco no comitê de coleções, porque eles simplesmente não conheciam esses artistas ou este trabalho, disse a Sra. Davis, cujo museu transformou suas participações nos últimos anos.

No ano passado, o Whitney Museum of American Art, o Walker Art Center em Minneapolis, o Los Angeles County Museum of Art, o Dallas Museum of Art e o Nelson-Atkins Museum of Art em Kansas City, Missouri, receberam exposições individuais dedicadas a artistas negros pouco reconhecidos. Nos últimos dois anos, o Metropolitan Museum adquiriu uma grande coleção de obras de artistas negros do sul e o Museu de Arte Moderna contratou um curador cuja missão é ajudar a preencher as grandes lacunas em suas participações e exposições afro-americanas.

Em entrevistas com mais de duas dezenas de artistas, curadores, historiadores, colecionadores e marchands, surge uma imagem de um mundo da arte contemporânea onde o campo de jogo está se tornando muito mais equilibrado para jovens artistas negros, que estão cada vez mais ganhando presença em museus e influência no mercado. Mas os artistas que começaram a trabalhar há apenas uma geração - e aqueles em uma longa fila que remonta ao final do século 19 - só agora estão recebendo o tipo de reconhecimento que muitos achavam que mereciam.

Como Norman Lewis, a maioria desses artistas aparecendo pela primeira vez em galerias de coleção permanente - incluindo os pintores Beauford Delaney, Alma Thomas , Bob Thompson, Aaron Douglas e William H. Johnson - não viveram para ver a mudança.

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Duas Gerações

Conversando com os escultores Betye e Alison Saar, que moram e trabalham em Los Angeles.

Betye e Alison Saar Duas Gerações Betye, escultor, nascido em 1926. Alison, escultor nascido em 1956. Ambos vivem e trabalham em Los Angeles

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Conversando com os escultores Betye e Alison Saar, que moram e trabalham em Los Angeles.

Mas outros, como o escultor de montagens de Los Angeles Betye Saar, 89, e o pintor abstrato de Washington, Sam Gilliam, 81, estão testemunhando isso em primeira mão. O pintor e gravador de Chicago Eldzier Cortor, que trabalhou em Nova York por muitos anos e morreu aos 99 no Dia de Ação de Graças, viveu para ver seu trabalho apresentado na mostra inaugural do novo Whitney Museum no centro da cidade. O Sr. Cortor tem respondido às perguntas dos curadores com frequência crescente e doado peças que ele ainda possuía porque o mercado as ignorou durante grande parte de sua vida.

É um pouco tarde agora, eu diria, ele observou secamente durante uma entrevista no mês passado em seu estúdio no Lower East Side. Mas melhor do que nunca.

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Crédito...Eldzier Cortor, Galeria Michael Rosenfeld

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Crédito...Coleção Corcoran, Coleção Evans-Tibbs, Galeria Nacional de Arte

E embora fosse ruim o suficiente para artistas homens, as mulheres negras enfrentavam obstáculos ainda mais íngremes. Éramos invisíveis para os museus e para a cena das galerias, disse Saar.

Com a ascensão do formalismo modernista e, especialmente, à medida que a abstração se instalou, os artistas negros costumavam ficar em desvantagem porque seu trabalho era percebido pelo establishment branco como formalmente inferior - muitas vezes figurativo e estreitamente expressivo da experiência negra.

Mas mesmo artistas abstratos como Lewis, que resistiu à pressão de dentro do mundo da arte negra para ser mais abertamente político, foram eclipsados ​​- em parte, paradoxalmente, porque quando os curadores procuraram o trabalho dos artistas negros, a figuração os ajudou a marcar uma caixa. Até cerca de cinco anos atrás, quando os curadores nos procuraram, eles estavam realmente interessados ​​apenas em obras narrativas que mostrassem a experiência negra, para que pudessem demonstrar, em termos inequívocos aos visitantes, que estavam comprometidos em representar a América negra, disse o New York o negociante Michael Rosenfeld, que há décadas expõe trabalhos de artistas negros e suas propriedades. Uma indicação de que uma mudança séria está ocorrendo, disse ele, é que cada vez mais museus procuram trabalhos abstratos de primeira qualidade de artistas negros.

Ann Temkin, curadora-chefe de pintura e escultura do Museu de Arte Moderna, disse que mesmo dentro da visão estrita do Modernismo do MoMA, havia artistas negros - como a abstracionista Alma Thomas - que teriam se encaixado absolutamente e confortavelmente na narrativa. Mas o museu comprou suas primeiras obras de Thomas apenas este ano.

É muito difícil explicar por qualquer outro meio a não ser dizer que houve uma visão real e bastante sistêmica desse tipo de trabalho - com algumas exceções verdadeiramente maravilhosas, mas exceções que comprovam a regra, disse ela, acrescentando que a maneira como o museu estava fazendo o tempo perdido foi comprando obras ativamente, colocando nosso dinheiro onde está nossa boca.

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Crédito...Damon Winter / The New York Times

Um punhado de instituições - entre elas o Museu de Arte da Filadélfia, o Museu do Brooklyn, o Museu Smithsonian de Arte Americana, o Museu Newark e a Galeria de Arte Corcoran (agora fechada) - foram consideradas à frente da curva. À medida que outros vão ganhando terreno com velocidade cada vez maior, disse Edmund Barry Gaither, diretor do Museu do Centro Nacional de Artistas Afro-Americanos de Boston, acho que o que estamos vendo agora é a agregação de forças que estiveram em movimento desde pelo menos o último meio século.

Ele aponta para colecionadores negros e faculdades historicamente negras, como Howard University e Atlanta University (agora Clark Atlanta University), que estavam comprando empregos quando poucos estavam. Outra força foi a fundação do Studio Museum no Harlem em 1968 e exposições pioneiras que começaram a mudar a conversa, como a que Gaither organizou no Museum of Fine Arts em 1970, Afro-American Artists: New York and Boston; e Two Centuries of Black American Art, com curadoria do estudioso David C. Driskell em 1976 para o Museu do Condado de Los Angeles.

Os programas pressionaram curadores e historiadores a admitir que havia todo um corpo de arte que eles desconheciam, disse Gaither. Eles mostraram como uma discussão sobre a arte afro-americana é inseparável de uma discussão sobre a arte americana. Um não pode existir sem o outro. E aos poucos - devagar demais, acrescentou - as sementes que foram lançadas mudaram a academia e os curadores, de todas as raças, que agora se encarregam de coleções e exposições permanentes.

Gavin Delahunty, curador do Museu de Arte de Dallas que recentemente organizou um show dedicado a Frank Bowling , um pintor abstrato nascido na Guiana que há muito trabalha em Nova York, disse que um número crescente de curadores emergentes de programas de pós-graduação desde o final dos anos 1990 parecia que fomos educados para lidar com um desequilíbrio na representação.

E é muito natural para mim que seja o que devemos fazer agora em nossas posições, disse ele, acrescentando, eu acho que há uma sensação real de que as portas estão bem abertas agora.

Um dos resultados é uma percepção crescente por colecionadores ambiciosos de que a ausência de obras importantes de artistas negros em suas coleções diminui sua própria seriedade. John Axelrod, um advogado de Boston que viu exposições de trabalhos de artistas negros anos atrás na galeria do Sr. Rosenfeld, disse: Eu sempre quis ter uma grande coleção de arte americana. Comecei a me educar e foi como se uma luz se apagasse, ou mais como uma bomba: ‘Como posso me considerar um grande colecionador deste período sem alguns desses artistas?’

O Sr. Axelrod, que doou e vendeu a maior parte de sua coleção americana para o Museu de Belas Artes de Boston, em 2011, acrescentou: Conforme fomos expostos a isso, mais colecionadores chegaram à mesma conclusão: Existem ótimas peças por aí. Esses são grandes artistas. Por que não os vi antes? E é melhor eu pegá-los agora, antes que todos acabem.

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Crédito...David Hammons, via Phillips

Embora o mercado esteja se recuperando, ele o faz de forma lenta e desigual. Os preços de leilão para os artistas negros contemporâneos mais procurados estão muito altos agora, quando comparados com seus pares. Uma cesta de basquete de David Hammons como lustre foi vendida por US $ 8 milhões em 2013, colocando-o entre os mais caros artistas vivos. As pinturas de Glenn Ligon e Mark Bradford foram vendidas recentemente por mais de US $ 3 milhões, e Kara Walker, cujas peças explorando o horror da escravidão são difíceis de vender para as casas de colecionadores, se aproximou da marca de meio milhão de dólares.

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Complexidade e contradição

O pintor Sam Gilliam conversa com Rashid Johnson, conhecido por sua arte de instalação.

Sam Gilliam e Rashid Johnson Gilliam, pintor, nascido em 1933, vive e trabalha em Washington, D.C .; Johnson, nascido em 1977, vive e trabalha em Nova York.

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O pintor Sam Gilliam conversa com Rashid Johnson, conhecido por sua arte de instalação.

Mas os preços para artistas criticamente bem-sucedidos que atingiram a maioridade mais cedo, até mesmo nas décadas de 1960 e 1970, ainda estão atrás do que muitos negociantes acham que deveriam ser. Gilliam, que representou os Estados Unidos na Bienal de Veneza em 1972 e cujas telas drapeadas tiveram uma forte influência sobre os pintores mais jovens que tentavam repensar o meio, só recentemente arrecadou US $ 300.000 em leilão, embora obras de Gilliam em exibição recentemente na feira de arte Frieze Masters em Londres custaram até US $ 500.000.

Sinto muito, mas eu realmente acredito que se ele fosse um artista branco, você não teria condições de pagá-lo agora; você não seria capaz de tocá-lo a menos que tivesse vários milhões, disse Darrell Walker, o ex-jogador e treinador profissional de basquete, que colecionou obras de Gilliam, Norman Lewis e outros artistas negros por mais de 30 anos.

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Crédito...via Christie's

Conforme o medidor começa a se mover em direção à correção, mais colecionadores e museus estão lutando para encontrar as melhores obras. Os preços agora estão muito além do que eu poderia fazer sem grandes sacrifícios financeiros para comprar apenas uma única pintura, disse James Sellman, que, junto com sua esposa, Barbara, coleciona trabalhos de artistas negros autodidatas como Thornton Dial por décadas.

O Sr. Sellman faz parte do conselho da Souls Grown Deep Foundation em Atlanta, que no ano passado doou uma grande coleção de 57 peças de artistas afro-americanos do Sul para o Metropolitan Museum, um presente de Thomas P. Campbell, diretor do Met, considerado um momento marcante na evolução do museu. (Isso aconteceu 45 anos depois de uma exposição amplamente ridicularizada do Met, Harlem on My Mind, que pretendia celebrar a história cultural dos negros americanos, mas não continha obras de pintores e escultores com carreiras florescentes no Harlem.)

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Crédito...2015 The Metropolitan Museum of Art / Kerry James Marshall

Uma mostra organizada em torno da doação de Souls Grown Deep está sendo planejada pelo Met, e no próximo outono, em seu novo prédio Met Breuer, o museu vai hospedar uma retrospectiva do trabalho do pintor contemporâneo muito procurado Kerry James Marshall, fazendo para talvez o foco mais concentrado no trabalho de afro-americanos na história do museu.

Mas a Sra. Sims existe há tempo suficiente para saber que o mundo da arte nem sempre se move em uma direção consistente e alertou que esse progresso continua frágil de muitas maneiras. O cânone é como um elástico, disse ela. Você pode esticá-lo, mas sempre há o perigo de ele voltar.

Thelma Golden, a atual diretora do Studio Museum no Harlem, disse: Sim, as coisas estão melhores. Mas, ela acrescentou: O que precisamos continuar a entender é que a exibição e coleção desta obra não é uma iniciativa especial, ou um modismo, mas uma parte fundamental das missões dos museus - e que o progresso não é apenas sobre números, mas compreender este trabalho, no contexto da história da arte e da prática museológica, como essencial.