Em Boston, arte que surge das profundezas

A história encontra a fantasia extravagante na obra de Firelei Báez, cuja instalação à beira-mar reafirma a importância do Caribe na história mundial.

Em uma escultura monumental, o artista Firelei Báez reimagina as ruínas arqueológicas do Palácio Sans-Souci, no Haiti. A arquitetura de paredes oscilantes e arcos surgem do fundo do mar da Bacia Hidrográfica do ICA.

BOSTON - O estaleiro de East Boston no porto abriga uma mistura de empreendimentos marítimos, desde o reparo de embarcações até o início da robótica para navegação autônoma. Desde 2018, a arte encontra um poleiro aqui também, na Bacia Hidrográfica, a sala de exposições que o Instituto de Arte Contemporânea inaugurado em uma antiga fábrica de cobre e chapas de metal.

Mas em um dia brilhante de primavera, fazendo uma pausa durante a instalação de seu monumental nova escultura que estreou em 3 de julho, o artista Firelei Báez estava contemplando a história anterior do porto: a Estação de Imigração dos EUA, onde aqueles com documentos ruins ou suspeitos de ter uma doença contagiosa foram mantidos até a década de 1950. O Boston Tea Party, tão celebrado na história dos livros ilustrados. E menos conhecido, dois séculos de navios navegando daqui, financiados pela elite de Boston, para transportar bens móveis e mercadorias humanas ao redor do Atlântico e do Caribe.

É um palimpsesto, disse Báez, olhando por cima da água para o horizonte do centro. Pensando em séculos de desenvolvimento que aconteceram aqui - o que foi negociado para que isso acontecesse, o que foi dado e o que foi tirado?

Imagem

Crédito...Amani Willett para The New York Times

Os termos da história - o que é contado, o que fica de fora, o que sobrevive ao apagamento na cultura e na psique - são uma preocupação central para Báez, 40, que nasceu na República Dominicana e mora na cidade de Nova York. Sua linguagem para explorá-lo é ao mesmo tempo séria e exuberante.

Em muitas de suas pinturas, por exemplo, ela reproduz mapas antigos que mostram o comércio e o desenvolvimento da perspectiva dos vencedores, depois pinta neles cores tropicais extravagantes e figuras fantásticas - notavelmente ciguapas, criaturas da floresta no folclore dominicano que vagam com intenções ambíguas.

Suas instalações escultóricas também estão enraizadas na história, mas se desenvolvem como poesia.

Na Bacia Hidrográfica, ela trabalha nas duas modalidades. Um enorme mural leva o visitante a uma paisagem marinha crescente, na qual um ciguapa enfeitado com folhagem selvagem parece caminhar sobre as ondas. Partes de um mapa da costa atlântica do século 18 são visíveis, com o porto de Boston inserido.

Além do mural, ergue-se o componente escultural: uma arquitetura de paredes inclinadas e arcadas, como se surgisse em tons de índigo do fundo do mar, cravejada de cracas. Um dossel perfurado cobre o espaço, como a superfície do oceano ou o céu noturno.

Imagem

Crédito...Amani Willett para The New York Times

Imagem

Crédito...Amani Willett para The New York Times

A instalação se refere a Sans-Souci, um palácio outrora majestoso no Haiti que marca um momento de possibilidades, mas também de tristeza na história do Caribe. Foi construído em 1813 por Henri Christophe, o ex-escravo que se tornou general revolucionário e se coroou rei. Seu reinado foi turbulento, terminando com suicídio em 1820; o palácio foi devastado por um terremoto em 1842.

A visão é que está emergindo do Atlântico, disse Báez sobre sua construção. É algo que está quebrando este divisor de águas e olhando para fora da marina como as coisas se desenvolveram. Ela intitulou o projeto de respirar plenamente e livre: uma declaração, uma revisão, uma correção (19º36’16.9N 72º13’07.0’’W, 42º21’48.762’’N 71º1’59.628’’W) - as coordenadas longitudinais da ruína no Haiti e o local da exposição.

O Haiti, onde Báez também tem raízes familiares, desempenhou um papel heróico e trágico na história negra e atlântica. A primeira república negra, que pagou caro pela independência, forçou a reembolsar a França o equivalente a dezenas de bilhões de dólares pela perda das plantações de açúcar e café da França - um fardo levantado apenas em 1947.

Imagem

Crédito...Firelei Báez e James Cohan; Chuck Choi

Sans-Souci - o que quer dizer despreocupado - em seu breve apogeu propôs um caminho histórico diferente, com seus elegantes jardins, um local de retiro e entretenimento para a Rainha Maria Luísa. Mas foi carregado desde o início: Sans-Souci também era o nome de um comandante rival haitiano que Henri Christophe matou.

Esses significados escorregadios atraem Báez: Eles sugerem a possibilidade de histórias alternativas. As ruínas são recorrentes em seu trabalho - uma escultura de um arco oscilante, por exemplo, foi exibida em 2019-20 no High Line. Cada iteração, disse ela, é uma forma de reafirmar continuamente a importância do Caribe, seus recursos e pessoas na história mundial.

Ela comparou sua abordagem a fábula crítica , termo do estudioso Saidiya Hartman para descrever seu próprio método de escrever histórias negras imaginando além do arquivo.

A arte de Báez está conectando. Desde que recebeu seu M.F.A. do Hunter College em 2010, ela teve um solo de destaque no Pérez Art Museum Miami (PAMM) em 2015, ganhou prestigiosos prêmios, e teve obras adquiridas por diversos museus.

Imagem

Crédito...Firelei Báez; Timothy Schenck

Ela ganhou a admiração de outros artistas - notadamente mulheres negras e caribenhas que ela vê como predecessoras e pioneiras, mas que a consideram uma igual.

Ela era uma fera desde o salto, disse Elia Alba, o fotógrafo e escultor dominicano-americano. A beleza de seu trabalho é que não se trata de categorias. Ela está apresentando áreas cinzentas, espaços que expressam a interseccionalidade de quem somos.

Ela não parece dar um passo errado em uma pintura, disse Simone Leigh, outra mentora que virou colega.

No meio da instalação da Bacia Hidrográfica, com a estrutura no lugar - feita de espuma, compensado e gesso -, Báez se empoleirou em uma tesoura, dando detalhes. Ela aplicou símbolos e padrões com cuidado, usando estênceis, mas também aplicou tinta amarronzada em gestos amplos para transmitir algum envelhecimento e escuridão.

Adoro que ela não seja preciosa, disse Eva Respini, a curadora-chefe do ICA, observando. Ela está trabalhando - todo mundo está trabalhando - para torná-lo perfeito, e aqui está ela aplicando um pouco de tinta na casa. Essa é a confiança de uma artista que está realmente no controle de sua linguagem.

De volta à terra firme, Báez ofereceu uma espécie de glossário. O tom azul, disse ela, foi inspirado em reclamar , a técnica iorubá para o tingimento de têxteis índigo. Um padrão foi desenhado por William Morris, o designer de papel de parede britânico, que por sua vez se inspirou na arte Mughal. Entre os motivos menores estavam o símbolo do sol da secessão de Biafra, uma flor em flor, a pantera negra, o pente afro.

Imagem

Crédito...Amani Willett para The New York Times

Imagem

Crédito...Amani Willett para The New York Times

Ela ressaltou que os símbolos viajaram e ganharam novos significados. Indigo, disse ela, carregava associações múltiplas. Você poderia literalmente trocar um corpo por um parafuso de algodão tingido neste material, disse o artista. Mas antes de ter uso mercantil e impulsionar a indústria no mundo ocidental, era um símbolo de status.

Tendo raízes dominicanas e haitianas, e tendo passado a primeira infância em uma região próxima à fronteira dos dois países, Báez cresceu ciente do papel que a cultura visual pode desempenhar na imposição de barreiras sociais - notadamente no colorismo que ela lembra ser prevalente na República Dominicana e alimentando o preconceito anti-haitiano.

Os dominicanos usam essa linguagem escorregadia em relação ao tom de pele, disse Báez. Você é caramelo, canela, todos os alimentos diferentes - mas não preto. Depois que ela se mudou para a Flórida aos 8 anos com sua mãe e irmãos, a distância a ajudou a desaprender. Estar longe significa ter espaço para dizer, não quero perpetuar essa linguagem ou essa violência.

Após a pós-graduação, Báez fazia autorretratos diários - uma silhueta marrom com cachos e apenas os olhos cheios. Ela intitulou a série, Posso passar? Apresentando o saco de papel ao teste do ventilador. Referia-se a métodos rudes que impunham o colorismo - tendência para pele clara e cabelo bonito - em lugares como a República Dominicana ou Nova Orleans.

No final, ela disse, o exercício parecia uma autolesão. Ela descreveu as cores brilhantes e agitadas pelas quais agora é conhecida como uma espécie de antídoto para a severidade da hierarquia racial: Eu uso a cor como uma forma de abrir mundos, disse ela.

Imagem

Crédito...Firelei Báez e James Cohan

Uma visita recente ao estúdio de Báez no Bronx a encontrou em meio a grandes telas. Vermelhos, verdes, azuis estavam aparecendo. A paleta, disse ela, baseia-se no crescimento no Caribe e na Flórida, com essa luz intensa do sol.

Também eram visíveis os ciguapas. No mito, essas criaturas têm pés voltados para trás; ela os mostra assim também, mas as suas - volumosas, distendidas, selvagens - diferem das formas parecidas com as de ninfas nas imagens populares. O morador médio, disse ela, pode não reconhecê-los.

María Elena Ortiz, curadora da PAMM que organizou a mostra de Báez de 2015 lá, disse que os motivos afro-caribenhos em seu trabalho - outro é o tignon, um lenço de cabeça uma vez imposto às mulheres crioulas na Louisiana, isso se tornou uma declaração de moda - destacou o poder sobre o trauma.

Ela está apontando para a resistência e histórias de poder que sempre estiveram presentes, disse Ortiz. Ela acrescentou: Essa é uma conversa muito revigorante.

Imagem

Crédito...Firelei Báez e James Cohan

Ao trabalhar com mapas, Baez encontra uma alegria nerd. Ela coleciona livros antigos dos quais puxa uma página e trabalha direto para ela. Ela já redesenhou mapas à mão, mas agora prefere transferir para telas ampliadas, digitalizações de alta qualidade que reproduzem os vincos e manchas do original.

No estúdio, ela mostrou uma tela preparada dessa forma com um diagrama dos fluxos mundiais de migrantes em 1858. Faltavam algumas ilhas, ela apontou - entre elas Hispaniola, a ilha compartilhada pela República Dominicana e o Haiti - como se o cartógrafo negasse sua existência.

Este é um trabalho por si só, ela riu. Está pronto! Ela estava hesitante em pintar sobre ele - em apagar o apagamento.

Na Watershed, Báez está incorporando memórias murmuradas em áudio sobre migração e casa, contribuídas por pessoas em Boston e em outros lugares, e sons do mar. Os visitantes ouvirão isso quando passarem sob os arcos. Com os cheiros da marina, a brisa passando, eu queria que o som desencadeasse algo além de uma narrativa, disse ela.

Seu palácio submerso também é um portal de sonho.

Penso no próprio tempo como um sentido que nos limita, disse Báez. Ela esperava que, por meio de sua arte, fôssemos arrancados dessa percepção.

Firelei Báez

3 de julho a 6 de setembro, ICA Watershed, Boston Harbor Shipyard and Marina, East Boston, Massachusetts, icaboston.org .