O caso para manter os murais disputados de George Washington em São Francisco

A exposição à arte - mesmo à arte desconfortável - é saudável, estimulante e digna do debate dos alunos.

The Life of Washington, uma série de afrescos na George Washington High School em San Francisco, inclui imagens de escravos e um nativo americano morto, o que irritou alguns alunos e pais.

Após meio século de debates e protestos intermitentes, o Conselho de Educação de São Francisco votou unanimemente em junho para pintar de branco os 13 murais que retratam a vida de George Washington que revestem os corredores de uma escola cujo nome deriva do primeiro presidente. A ofensa dos murais é que eles retratam algumas verdades horríveis sobre a história dos Estados Unidos, a saber, dois de seus pecados originais: a escravidão e o genocídio dos índios americanos.

Cenas de escravos trabalhando nos campos e celeiros de Mount Vernon em Washington e um nativo americano morto que aparecem em três dos murais têm compreensivelmente incomodou alguns alunos de minorias no ensino médio e alguns pais . Eles acham as imagens degradantes e seus sentimentos devem ser levados em consideração. Mas existem outras alternativas mais criativas à pintura por cima que podem ser mais benéficas para todos os envolvidos.

Os murais foram pintados em 1935 e 1936 sob os auspícios da Works Progress Administration, que criou empregos para os desempregados que sofriam com a Grande Depressão. Eles foram obra de um emigrado russo e comunista chamado Victor Arnautoff (1896-1979). Eu não os vi pessoalmente - e posso não ter a chance - mas os oito ou mais que encontrei online me pareceram entre os mais honestos e possivelmente os mais subversivos do W.P.A. era.

Arnautoff sinalizou os crimes subjacentes do país ao ter uma visão mais crítica da vida de Washington, retratando sua propriedade de escravos e seu apoio à expansão genocida do Ocidente. O objetivo era colocá-lo em um contexto, contra um panorama denso da história. Eles não contam a história toda - Washington mudou sua visão sobre a escravidão dramaticamente ao longo de sua vida - mas para a época, os murais eram ousadamente francos.

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Crédito...Jim Wilson / The New York Times

Em uma democracia, destruir uma obra de arte nunca é uma solução para qualquer ofensa que ela possa causar. Uma vez que a arte tenha sido feita e lançada no fluxo frequentemente agitado da vida, ela deve permanecer lá. Vai viver de qualquer maneira. Ditar sua eliminação é um movimento implicitamente autocrático, semelhante em espírito, senão em escala, à demolição deliberada de arte e artefatos antigos pelo Talibã e pelo Estado Islâmico.

As partes ofendidas dentro e ao redor da escola assumem que seus sentimentos sobre os murais são permanentes e primordiais. Os que defendem a destruição pensam que sabem do que se trata a arte e que têm o direito de decidir por todos, agora e no futuro, o que será acessível, o que será conhecido. Mas as reações à arte estão em fluxo constante, e a melhor arte deve conter uma infinidade de interpretações.

O Conselho de Educação realmente quer a destruição de um ciclo de mural de 83 anos em suas mãos? Lembra a erradicação vergonhosa de Homem na Encruzilhada, o mural de Diego Rivera que foi rebocado no Rockefeller Center em 1934 pelos Rockefellers.

Agora, como então, levanta-se a questão: quem é o dono de uma obra de arte? Como o furioso Rivera escreveu em uma carta: Se alguém comprar a Capela Sistina, ele tem autoridade para destruí-la? A arte, especialmente a arte eficaz, nunca pertence realmente a ninguém.

Trabalhando durante o período entre guerras, quando o preconceito era galopante e Jim Crow prevalecia, e não apenas nos estados do sul, Arnautoff não pintou apenas o W.P.A. de seu avô. murais. Sua fé comunista evidentemente o fez determinado a evitar o brilho patriótico típico da vida de Washington e também a ensinar algumas lições maiores, e ele o fez com muito cuidado. Afinal, seus projetos tiveram que passar pela aprovação do comitê.

O que eles fizeram, permitindo-lhe inserir discretamente - até mesmo suavemente - a escravidão e o genocídio indígena em seus murais, sem torná-los sensacionalistas. Essas são algumas das cicatrizes neste país que todo americano - escolar ou adulto, de qualquer raça - deve aprender detalhadamente, continuar aprendendo e nunca esquecer.

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Crédito...Jim Wilson / The New York Times

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Crédito...Jim Wilson / The New York Times

Os murais são feitos incríveis de contar histórias, cheios de sutilezas visuais, mensagens silenciosas e solavancos. Os atores principais em cada cena são fisicamente substanciais e dignos, independentemente da raça. Os escravos se vestem de branco, sinal de bondade e inocência. Todas as figuras têm diferentes graus de autonomia.

Em Washington e a Western Expansion, o indiano deita-se sobre o peito quase como se estivesse adormecido, o corpo sem sinais de luta. Washington estende o braço, enviando um grupo de pioneiros para o oeste. Passando pela figura caída, eles são representados em cinzas: fantasmagóricos, mortais, eles pisam em solo sagrado, personificando a ameaça vindoura do Destino Manifesto. Em outro mural, dois nativos americanos estão armados com rifles, enquanto outros, apoiados por soldados franceses, atacam soldados coloniais; três se rendem, um está morto no chão.

Em outro lugar, Washington conversa com seu supervisor de escravo branco, enquanto um cavalariço negro - bonito, alerta, elegantemente vestido - segura as rédeas de seu cavalo.

George Washington High School contém obras importantes de três outros W.P.A. artistas, incluindo dois murais de 27 pés na biblioteca da escola, Educação Contemporânea por Ralph Stackpole e Avanço da aprendizagem por meio da imprensa escrita por Lucien Labaudt. E numa das extremidades do campo de futebol, encontra-se um espantoso relevo escultural iniciado por Beniamino Bufano e concluído por Sargent Johnson ; suas figuras sobrepostas fundem elementos da arte egípcia, assíria e grega e da Art Déco.

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Crédito...Amanda Law

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Crédito...Sargent Johnson

Nenhuma dessas obras mais decorosas causou os protestos que atormentaram o realismo aprovado pelo governo de Arnautoff. Tem havido pedidos para a remoção dos murais de Arnautoff desde o final dos anos 1960, quando os Panteras Negras e muitos estudantes pediram que eles fossem encobertos.

Em vez disso, três murais de resposta foram encomendados a Dewey Crumpler, um artista afro-americano que estava começando seus estudos no Instituto de Arte de San Francisco e agora um professor de pintura lá. O Sr. Crumpler entendeu a necessidade de equilibrar a narrativa de Arnautoff, mas ele aceitou a encomenda somente depois que os alunos concordaram que os murais russos não seriam tocados.

Depois de uma viagem ao México para estudar seus murais alardeados e repetidas consultas com os alunos e os Panteras, o Sr. Crumpler pintou seus afrescos em três paredes adjacentes logo após a de Arnautoff. Muito mais metafóricos e imponentes em escala, esses panoramas surpreendentemente dinâmicos prestam homenagem às conquistas e culturas dos povos negros, nativos americanos, hispânicos e asiáticos. Suas imagens de fogo mostram imensas correntes sendo quebradas e figuras históricas como Martin Luther King Jr. e Malcolm X. O Sr. Crumpler me disse ao telefone que a responsabilidade da arte é dizer a verdade. Ele acrescentou que destruir os murais de Arnautoff também destruiria seu próprio trabalho.

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Crédito...Dewey Crumpler

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Crédito...Dewey Crumpler

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Crédito...Dewey Crumpler

Com os murais do Sr. Crumpler e o W.P.A. arte, a George Washington High School é um tesouro nacional, que pode não permanecer como uma escola para sempre. Pode-se imaginá-lo se tornando um centro de estudos de arte, história e política, e sua intersecção, às vezes dolorosa, mas necessária.

Nesse ínterim, o que pode ser feito? Certamente precisa haver placas detalhadas ou painéis de texto que ajudem a entender os murais como história e vê-los como arte.

Mais murais de resposta podem ser encomendados, se o espaço permitir. Um possível assunto - levantado pelos Panteras Negras no final dos anos 1960 e, mais recentemente, por Stevon Cook , presidente do Conselho de Educação de São Francisco - é a história da 5.000 afro-americanos escravizados e livres que lutou na Guerra Revolucionária Americana. O mundo da arte está repleto de talentosos pintores afro-americanos que estariam ansiosos para apresentar planos.

Uma alternativa seria cobrir os murais de Arnautoff com feltro ou outro tecido opaco, que os envolveria, mas é reversível, o que é crucial. Esta foi a solução para o muito mais fictício afrescos na Universidade de Notre Dame que retratam Colombo descobrindo a América, e foi acessível aos alunos nativos americanos e outros que protestaram que a chegada de Colombo tinha um lado muito mais sombrio para os povos nativos.

As pessoas mudam e, por isso, a arte também muda. Até mesmo Washington evoluiu, de acordo com o site Mount Vernon, lamentando em última instância possuir escravos e libertá-los com sua morte em 1799. Há uma boa chance de que as gerações futuras considerem a oposição às ações dos murais de Arnautoff estranha, presunçosa ou irritante, semelhante à maneira como vemos as tempestades desencadeadas pelo amante de Lady Chatterley, de DH Lawrence, ou pelo Ulisses de James Joyce.

As futuras gerações de estudantes da Notre Dame, incluindo nativos americanos, podem exigir que os murais sejam descobertos. Eles vão querer ver por si mesmos do que se tratava todo esse alarido e dissecá-los e analisá-los novamente. A curiosidade humana funciona dessa maneira.