Charles White era um gigante, mesmo entre os heróis que pintou

No Museu de Arte Moderna, a primeira visão completa da carreira de Charles White em cerca de três décadas traça um amplo padrão da vida afro-americana do século 20.

Black Pope (Sandwich Board Man), de 1973, na nova exposição Charles White: A Retrospective no Museum of Modern Art. Holland Cotter chama de uma obra surpreendente, cujo significado completo é indescritível.

Que belo artista Charles White era. Mão de anjo, olho de sábio. Embora White, que morreu em 1979, seja freqüentemente mencionado hoje como professor e mentor de luminares como David Hammons e Kerry James Marshall, seu caso não é de glória refletida. Dentro Charles White: uma retrospectiva no Museu de Arte Moderna , do começo ao fim, ele brilha.

O levantamento de mais de 100 pinturas, desenhos e gravuras ocorre em duas trilhas paralelas. Ele dá o primeiro olhar completo sobre a carreira de White em cerca de 30 anos, concluindo com seu trabalho mais complexo e aventureiro. E, por meio de sua arte politicamente vigilante, traça o amplo padrão da vida afro-americana durante três quartos do século XX.



White nasceu em 1918 no South Side de Chicago, filho de uma empregada doméstica negra que havia migrado do Mississippi e um carregador de carros Pullman de ascendência nativa americana. Sua mãe o criou sozinha e, antes da creche, regularmente o deixava na filial principal da Biblioteca Pública de Chicago quando ela estava trabalhando. Lá, sob o cuidado protetor de membros da equipe, ele estudou livros ilustrados e começou a desenhar.

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Crédito...Arquivos de Charles White e Galeria de Arte da Howard University, Washington

E ele continuou desenhando, na escola primária e além. Aos 13 anos, ele ganhou uma bolsa de estudos para aulas aos sábados na Escola do Instituto de Arte de Chicago, onde vagou pelas galerias, mergulhando na história da pintura figurativa ocidental e percebendo que poucas das figuras se pareciam com ele. Aos 16, começou a expor no Art Crafts Guild, grupo que contribuiu para o que seria chamado de Black Chicago Renaissance. Com eles, ele aprendeu o que significava ser um membro contribuidor de uma comunidade criativa, um papel que ele valorizava.

Em 1937, depois que duas escolas de arte o recusaram ao saber que ele era negro, ele se matriculou em tempo integral na Escola do Instituto de Arte. Em um ano, foi contratado como pintor pela Works Progress Administration, W.P.A.

Ele veio para o trabalho como um observador e pensador crítico. As imagens públicas dominantes dos negros na cultura americana eram, disse ele, uma praga de distorções, cômicas ou abjetas. Ele os rejeitou. Seu óleo sobre tela de 1939 W.P.A. mural chamado Five Great American Negroes está instalado fora das galerias de exposição. E seus retratos de Sojourner Truth, Booker T. Washington, Frederick Douglass, George Washington Carver e Marian Anderson começam o show com uma nota heroizante, que soa por toda parte, embora nem sempre em tom de elevação.

A raiva foi uma força motivadora na arte de White. Em 1940 ele disse: A tinta é a única arma que tenho para lutar contra o que me ressinto. Ele encontraria muito com que lutar na história que estava vivendo.

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Crédito...Agaton Strom para The New York Times

Seu estudo de 1940 para um mural nunca executado chamado Luta pela Libertação (Estágio Caótico do Negro, Passado e Presente) inclui a imagem de um linchamento. Um desenho de 1946, O Retorno do Soldado (Dixie Comes to New York), ilustra a violência segregacionista infligida aos veteranos negros da Segunda Guerra Mundial. (White foi um deles, dispensado do Exército quando contraiu o que se tornaria tuberculose crônica.)

Seu monumental 1964 desenho a tinta e carvão Birmingham Totem é uma resposta ao bombardeio, no ano anterior, da igreja Batista da 16th Street em Birmingham, Alabama, no qual quatro jovens negras foram mortas. Grande parte dessa peça de quase um metro e oitenta é uma imagem de ruína, uma montanha de tábuas estilhaçadas e vidros estilhaçados. Mas no topo da pilha está um jovem negro nu, um arquiteto do futuro, que já está separando os escombros e começando a reconstruir.

Agência, o poder de gerar ação e autodefinição, foi o elemento crucial que White trouxe para a figura negra. Está lá nos corpos bombeados de seu trabalho temperamental do pós-guerra. E irradia desenhos em grande escala como Preacher (1952), do qual Paul Robeson, um aliado de esquerda e amigo pessoal, foi o modelo. Uma pintura de 1951 chamada Our Land dá uma homenagem ao American Gothic de Grant Wood - propriedade do Art Institute of Chicago - e o transforma. Branco substitui o casal de fazenda pálido e severo de Wood pela forma de preenchimento de moldura de uma única mulher negra, sua pele um espectro de cores de colheita, ouro e marrom.

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Crédito...Arquivos de Charles White, via Jonathan Boos

Na época em que esta pintura foi feita, White havia se casado e divorciado da artista Elizabeth Catlett, com quem ele viveu uma vida social e politicamente conectada na cidade de Nova York. Também passou uma temporada no México, onde conheceu Diego Rivera e David Alfaro Siqueiros, e participou do Taller de Gráfica Popular, coletivo gráfico da Cidade do México.

Sua estada ali fortaleceu seu desejo de fazer arte que estaria disponível para um público amplo e não elitista. A litografia, basicamente uma forma de desenho reproduzível, tornou-se o meio principal. E, de volta aos Estados Unidos, sua experiência com o crescente movimento pelos direitos civis dos negros - e um roçar no Comitê de Atividades Não Americanas da Câmara - reconfirmou o impulso de manter seu trabalho político.

Em 1956, já casado com Frances Barrett, uma assistente social branca, teve uma grave recorrência da tuberculose e mudou-se, a conselho de seus médicos, de Nova York para Los Angeles. Lá, seu ideal de manter o público para sua ampla arte deu uma nova reviravolta: ele começou a desenhar gráficos para filmes e um novo amigo, Harry Belafonte , usou suas imagens dirigidas por mensagens em um especial de televisão. Talvez mais importante, White começou a lecionar em centros de arte comunitários locais e, a partir de 1965, no que hoje é o Otis College of Art and Design.

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Crédito...Agaton Strom para The New York Times

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Crédito...Agaton Strom para The New York Times

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Crédito...Agaton Strom para The New York Times

Seu compromisso com uma arte ativista nunca vacilou. Em 1970 ele foi membro fundador do Comitê de Artes para Libertar Angela Davis, e um pôster que ele desenhou e contribuiu em seu nome se tornou uma de suas imagens mais conhecidas, Love Letter I. (Era a capa do catálogo de 2011 (exposição Now Dig This! Art and Black Los Angeles 1960-1980). E se, com o advento do movimento Black Power, seu trabalho parecia manso para alguns, não parecia assim para observadores como o Sr. Hammons e o Sr. Marshall, que encontrou nele um exemplo expansivo do que um artista negro poderia significar.

O ensino parece ter levado White a repensar sua própria arte, a experimentá-la tecnicamente e complicar seu conteúdo. Na última fase de sua carreira, ele desenvolveu uma técnica de lavagem a óleo que mesclava pintura e desenho em camadas semi-abstratas de imagens, palavras e padrões. Com ele, ele produziu uma série extraordinária de fotos chamada Cartazes de Procurados, que colocava a vida afro-americana contemporânea no quadro das narrativas de escravos do século XIX. E ele criou um trabalho autônomo surpreendente, Black Pope (Sandwich Board Man).

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Crédito...Arquivos de Charles White, por meio do Museu de Arte Moderna de Nova York

Inspirado por uma fotografia dos anos 1960 de um pregador de rua da cidade feita por um fotojornalista Leonard Freed , White retrata um homem negro vestindo túnicas pesadas, óculos de aviador e cocar cruciforme. Um cartaz com uma única palavra agora está pendurado em seu pescoço. Ele estende a mão esquerda em um gesto que pode ser uma bênção ou um sinal de paz. Atrás dele, como se impresso em uma faixa vertical, está uma espécie de contorno de raio X da metade inferior de um esqueleto humano. Bem acima, como um borrão fantasmagórico, flutua a palavra estêncil Chicago.

Embora você possa interpretar detalhes individuais da imagem - uma referência ao local de nascimento de White, à mortalidade, a uma identidade negra que abrange militância, espiritualidade e retidão - seu significado completo é ilusório, e talvez seja esse o ponto. O mistério é o ponto. Os organizadores da mostra - Esther Adler, curadora associada do MoMA, e Sarah Kelly Oehler, presidente e curadora de arte americana no Art Institute of Chicago - posicionam a peça como uma peça central da exposição, sob holofotes. E ocupa um lugar semelhante em meu próprio panteão de grandes imagens da arte americana. Graça, paixão, frieza, resistência, beleza - como seu criador, tem tudo isso.


Charles White: uma retrospectiva

Até 13 de janeiro no Museu de Arte Moderna de Manhattan; 212-708-9400, moma.org. A exposição será realizada de 17 de fevereiro a 9 de junho no Museu de Arte do Condado de Los Angeles.