Continentes em Conversação

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    A partir da esquerda: Boy and the Candle (1943), de Gerard Sekoto, e The Thankful Poor (1894), de Henry Ossawa Tanner. A coleção raramente vista de Bill e Camille Cosby de obras modernas e contemporâneas de artistas negros está em exibição ao lado da arte africana no Museu Nacional de Arte Africana do Smithsonian Institution.

    Crédito...Drew Angerer para The New York Times

WASHINGTON - Num impulso, no início dos anos 1960, um adido cultural do Departamento de Estado chamado Warren M. Robbins começou a comprar arte africana, primeiro uma peça, depois várias, e encheu sua casa em Washington de esculturas e tecidos. Em 1964, ele transformou seu porão em um minimuseu e o abriu aos visitantes, em parte como um gesto de divulgação intercultural em um momento de alta tensão racial na capital e em todo o país.

Mais tarde, na mesma década, Bill Cosby, que já era uma estrela da televisão, fazia compras na Brockman Gallery em Los Angeles, um espaço com novas artes de afro-americanos. Aprendendo no caminho, não só comprou para si, mas também providenciou para que obras de artistas negros fossem expostas nas paredes dos sets onde filmou, com o objetivo de dar visibilidade popular, via TV, a obras ignoradas pelo meio artístico. .

O museu no porão do Sr. Robbins eventualmente se tornou uma importante instituição de Washington, o Museu Nacional de Arte Africana da Smithsonian Institution, com uma casa no National Mall. A coleção afro-americana montada pelo Sr. Cosby, agora privada e pouco vista, tem, por reputação, um status institucional próprio. No domingo, fará sua estreia pública no museu em uma exposição chamada Conversas: Obras de Arte Africanas e Afro-Americanas em Diálogo, das coleções do museu e da Coleção Camille O. e William H. Cosby Jr.

Tecnicamente, a mostra celebra o 50º aniversário da fundação do museu. Mas, para muitas pessoas, o principal interesse serão os objetos Cosby, que constituem cerca de um terço das 160 peças engenhosamente justapostas à vista. Embora os Cosbys tenham adquirido inicialmente uma gama eclética de arte moderna e contemporânea, desde 1977, quando o artista e historiador David C. Driskell se tornou seu conselheiro, eles se concentraram em material afro-americano que cobre muito terreno cronológico.

A mostra tem duas pinturas de Joshua Johnston, o primeiro artista profissional negro conhecido do país. Provavelmente nascido antes da Revolução Americana, e possivelmente um escravo libertado, ele trabalhou em Baltimore como pintor de retratos para a pequena nobreza local. De meados do século XIX surge um cenário de balé romântico de uma paisagem de Robert S. Duncanson, um artista com um toque doce e sonhador que era preferido por uma clientela abolicionista. Um quadro de 1894, The Thankful Poor, de Henry Ossawa Tanner, é um grande exemplo do gênero de trabalho produzido por esse artista de longa vida antes de se voltar para as cenas bíblicas. Com certeza é um dos itens de destino do show.

A maior parte do material de Cosby é modernista do século 20 e composto de nomes do cânone figurativo afro-americano, que inclui Charles Alston, Romare Bearden, Elizabeth Catlett, Jacob Lawrence e Charles White. Eles estão todos em boas formas características, embora as coisas fiquem mais interessantes quando uma coleção basicamente clássica se move para um território menos previsível, como acontece em uma alucinação floral da autodidata Minnie Evans, artista da Carolina do Norte; em um ataque ofendido por todas as partes em estereótipos raciais e tabus no quadro de Robert Colescott, Death of a Mulatto Woman; e na visão inquieta e escura de Horace Pippin de um reino pacífico, com soldados armados avançando por bosques distantes.

E tudo ganha um toque de vitalidade por ser visto no contexto de objetos africanos das coleções do museu. O acréscimo da África à Afro-América implica naturalmente em complicar a história contada pela coleção de Cosby. Mas os organizadores da mostra - Driskell, trabalhando com Adrienne L. Childs, uma acadêmica independente, junto com Christine Mullen Kreamer e Bryna Freyer, curadores do museu - não seguem explicitamente esse caminho. Eles mantêm a conversa intercultural sem pressão e vagamente temática. Resultam algumas trocas inspiradas.

Alguns são óbvios: uma pintura a têmpera dos anos 1970 feita pelo Sr. Driskell de uma cabeça fundida em bronze do Benin, na África Ocidental, compartilha uma vitrine com um esplêndido exemplo da coisa real. Em outros lugares, a atmosfera é, à primeira vista, um aglutinante. The Thankful Poor, de Tanner, uma imagem de um homem mais velho e um menino dando graças a uma mesa, é combinada com uma pintura menor do pintor sul-africano Gerard Sekoto de um jovem sentado sozinho perto de uma vela acesa. Ambas as fotos são sobre luminosidade, mas seus estados de espírito são diferentes. O quadro de Tanner é sereno; o rosto do observador de velas de Sekoto está tenso e tenso.

Os ideais da moda oscilam entre épocas e continentes. O menino senegalês de Archibald J. Motley Jr., pintado em Paris em 1929, é sobre um sujeito africano que, de camisa branca e gravata, pode facilmente estar em Nova York ou em Chicago, a cidade natal de Motley. Com sua gola de renda, colar delicado e vestido império elegante, a babá em Lady de Johnston em um sofá vermelho está claramente vestida com esmero. Mas o mesmo acontece com a mulher em uma escultura baule da Costa do Marfim, que também usa um colar, mas cujo único outro traje são alguns fios de contas em volta da cintura.

Em uma seção do show dedicada à música, uma grande e ousada colagem de Bearden de um pianista de boate é emoldurada por uma variedade de tambores, apitos e gongos africanos. E sob o tema Natureza como metáfora, uma fantástica máscara de borboleta de Burkina Faso flutua perto de uma pintura visionária em tons de rosa de crianças em um campo repleto de flores e borboletas voando por Walter H. Williams, um artista residente na Universidade Fisk em Nashville na década de 1960.

Williams é um dos poucos, mas memoráveis ​​artistas menos conhecidos do grupo Cosby. Varnette P. Honeywood (1950-2010) é outro. Ela pode não ocupar espaço em livros acadêmicos, mas suas colagens de mulheres em interiores domésticos são conhecidas pelos incontáveis ​​conhecedores de TV que as viram no The Cosby Show. No Museu Nacional de Arte Africana, suas Memórias Preciosas se sentem em casa em frente a uma instalação do chão ao teto de colchas afro-americanas, algumas feitas pela mãe e avó da Sra. Cosby.

O assunto da família reaparece, envolto em um vocabulário de exaltação, em uma entrevista com os Cosbys no catálogo da exposição. Também está no show: literalmente, na forma de uma grande pintura de uma de suas filhas, Erika Ranee . E um conceito positivamente determinado de comunidade racial, ele fundamenta e molda uma coleção que evoca uma história da luta negra, enquanto se distancia da política dura que essa luta acarretou.

No entanto, a política está em toda parte aqui. O campo brilhante de Williams é espinhoso com arame farpado; ele fugiu da América, que ele experimentou como uma pátria hostil, para viver no exterior. É um choque saber que uma das colchas na parede alta da galeria é um memorial ao filho de Cosby, Ennis, que foi assassinado em 1997 por um homem branco racista que tentava roubá-lo.

O show tem uma seção intitulada Poder e Política, e a pintura de Colescott está lá. Mas a maioria dos trabalhos nesta seção é africana, notavelmente uma escultura dramática do revolucionário haitiano do século 18, Toussaint L'Ouverture, do artista senegalês Ousmane Sow, e o tributo bordado de Senzeni Marasela a Saartjie Baartman, o hotentote Vênus, que foi trazido do sul Da África para a Europa, exibida como uma aberração exótica e morreu lá em 1815.

Muita coisa aconteceu e mudou na arte afro-americana desde que Cosby começou a adquiri-la, há mais de 40 anos. No entanto, a coleção que vemos, mesmo que se estenda até os anos 1990, parece sentimentalmente congelada no tempo, em um primeiro momento do orgulho negro, distante de qualquer momento de poder negro, não importa o que seja o momento presente. Isso é uma coisa ruim? Não necessariamente, embora faça com que a coleção pareça desligada do presente e mesmo da história que professa documentar. E levanta a questão de quão efetivamente a obra funcionaria sozinha, sem o estimulante eletrizante da arte africana ao seu redor.

Em algum momento, vamos descobrir. Nesse ínterim, há motivos para ser grato aos Cosbys por coisas específicas que estão aqui agora: pelo retrato chique de William H. Johnson, de 1939, de uma mulher com lábios vermelhos ardentes e um olhar evasivo; para a litografia de Margo Humphrey, The Last Bar-B-Que, com Jesus prestes a comer melancia e asas; para o retrato de grupo carinhoso de Eldzier Cortor de caixas de correio em um prédio residencial; e para uma colagem de Bearden na qual membros de uma família do Harlem têm rostos de máscaras africanas: uma imagem que destila a dinâmica de um programa sabiamente orquestrado e destinado a ser popular.