Um incêndio matou 32 em um bar gay de Nova Orleans. Este artista não esqueceu.

A artista Skylar Fein recriou a atmosfera do UpStairs Lounge, que foi incendiado em 1973, como parte de uma nova exposição no Museu de Arte de New Orleans.

NOVA ORLEÃES - Em 1973, o UpStairs Lounge, um bar no French Quarter daqui, pegou fogo em uma noite quente de verão. Trinta e um homens e uma mulher morreram no que foi então o maior assassinato em massa de gays na história dos Estados Unidos. (O tiroteio na boate Pulse em Orlando, Flórida, que matou 49 pessoas, levou esse título sombrio em 2016.) Considerado por muito tempo o incêndio criminoso, o caso permanece sem solução; o principal suspeito, que nunca foi acusado, suicidou-se um ano após o incêndio. Com o passar do tempo, pouca atenção foi dada às vítimas.

Agora, uma exposição da artista Skylar Fein lança luz sobre esse episódio macabro e esquecido. É parte de uma nova mostra no Museu de Arte de Nova Orleans, Mudança de curso: reflexões sobre as histórias de Nova Orleans , um conjunto de sete projetos que, até setembro, colocam as comunidades marginalizadas da cidade na vanguarda desta instituição. Em seu átrio de dois andares, abaixo das pinturas clássicas europeias da coleção permanente, estão as fotos de L. Kasimu Harris de jovens estudantes negros. E em salas conectadas há um vídeo de procissões fúnebres, que faz referência à diáspora vietnamita no sul da Louisiana, e as imagens da carnificina de Fein e tributos obscenos à vida gay no início dos anos 1970.

Imagem

Crédito...William Widmer para The New York Times

Eu queria que meu programa dissesse: ‘Não precisamos ter medo disso e podemos contar essa história com todos os detalhes sórdidos que a acompanham’, disse o Sr. Fein.

Um interesse renovado pela tragédia do UpStairs Lounge está no ar. Nos últimos anos, dois livros, dois documentários e até um musical foi lançado sobre o incêndio. No mês passado o A Coleção Histórica de Nova Orleans realizou um painel de discussão sobre o incidente, do qual participaram alguns dos sobreviventes do incêndio. Em 2013, o então prefeito da cidade, Mitch Landrieu, declarou um dia de luto para as vítimas. (Como ponto de contraste: seu pai, Moon Landrieu, o prefeito na época do incêndio, não cancelou suas férias.) E este ano, no 45º aniversário do ataque, uma cerimônia fúnebre foi realizada para as vítimas. Foi lá que o novo prefeito de Nova Orleans, LaToya Cantrell, anunciou a criação de um L.G.B.T. força tarefa para a cidade.

O UpStairs Lounge foi, segundo muitos relatos, um mergulho decadente, e o poder do show deriva de sua capacidade de colocar o espectador dentro desse mundo. Através de uma porta vermelha brilhante, os visitantes entram em uma sala com papel de parede vermelho pegajoso que lembra o original do bar; instantâneos de vítimas e impressões em preto e branco de fotos de jornais horríveis revestem as paredes. Em seguida, os espectadores viram uma esquina para o que Fein chama de fantasia da cultura gay - imagens de Burt Reynolds com o peito descoberto e o nadador Mark Spitz que apareceu no clube original estão lá, como recortes de madeira, assim como outras fotos obscenas do Tempo. Músicas sexy dos anos 70 tocadas em um alto-falante acima.

Imagem

Crédito...New Orleans Times-Picayune, via Associated Press

Em seu novo livro sobre a tragédia, Tinderbox, o autor Robert Fieseler chama o UpStairs Lounge de uma fuga secreta para uma subclasse de gays enrustidos que temiam se definir como um grupo minoritário. O bar era um ponto de encontro e as origens de seus clientes eram diversas - médicos, advogados, estivadores, traficantes, maridos, pais. Era também uma espécie de centro comunitário gay: um grupo cristão gay se reunia na sala dos fundos para orar, e artistas teatrais frequentemente subiam no palco à noite.

Como observa Fieseler, 70 por cento dos americanos em 1973 pensavam que as relações homossexuais adultas estavam sempre erradas, de acordo com um pesquisa pelo Centro Nacional de Pesquisa de Opinião da Universidade de Chicago; e o L.G.B.T. o ativismo que cresceu a partir dos motins de Stonewall em 1969 em Nova York mal havia sido registrado em Nova Orleans na época.

Os homens e as poucas mulheres que frequentavam o UpStairs Lounge estavam, de muitas maneiras, presos às restrições da sociedade. E a maneira como alguns morreram - presos entre janelas gradeadas e chamas ruidosas - ecoa isso. A exposição do museu inclui fotos do incêndio mostrando cadáveres carbonizados espremidos sob as grades, pendurados nas janelas. As fotos também mostram curiosos na rua, olhos espantados refletindo o horror da cena.

Imagem

Crédito...William Widmer para The New York Times

O corpo de bombeiros relatou ter encontrado uma lata de fluido de isqueiro na base da escada. A campainha do bar teria sido tocada repetidamente; quando o barman pediu a um cliente regular para abrir a porta e ver quem estava lá, as chamas envolveram o interior do clube. Os caminhões de bombeiros chegaram em minutos, mas era tarde demais.

Vários corpos nunca foram identificados, fato que algumas pessoas atribuem às famílias serem incapazes de aceitar as vidas secretas que o incêndio havia desnudado. Na época, o governador da Louisiana não comentou imediatamente sobre a tragédia, nem a Arquidiocese Católica Romana de Nova Orleans. As 32 mortes foram notícia de primeira página do The Times-Picayune por apenas dois dias. Ao contrário do grito de guerra pelos direitos trabalhistas após o incêndio em Triangle Shirtwaist ou pelos direitos civis após o bombardeio da igreja em Birmingham, Fieseler aponta que o incêndio no UpStairs Lounge não foi um ponto de viragem para os direitos dos homossexuais na América. Foi rapidamente e em grande parte esquecido.

Fein, 50, que se autodenomina um artista acidental, queria mudar isso. Ele se mudou para New Orleans em 2005 e se matriculou na faculdade, pré-medicina. Poucos meses depois, o furacão Katrina alterou seus planos. Ele precisava de móveis e, percebendo que as ruas estavam cheias de madeira dos destroços da enchente, ele começou a construir placas de madeira com imagens impressas em tela no topo.

Imagem

Crédito...William Widmer para The New York Times

Naquela época, ele passava por onde ficava o UpStairs Lounge quando viu uma placa na calçada referenciando a tragédia e caiu na toca do coelho, como ele mesmo disse, obcecado com o assunto. Muitas pessoas ainda estão incomodadas porque o caso não foi resolvido, disse ele em seu estúdio de carpintaria no mês passado. Eles ficam com raiva.

Misturando marcenaria e recontagem histórica, ele se aprofundou na história do incêndio do UpStairs Lounge, montando uma mostra de arte para Prospect. 1 , a bienal de arte contemporânea de Nova Orleans que foi inaugurada em 2008. Essa mostra apresentou algumas das mesmas imagens de painéis de madeira que ele usa na exposição no Museu de Arte de Nova Orleans, que chega, observou Fein, em um momento muito mudado por a decisão de 2015 da Suprema Corte que legalizou o casamento entre pessoas do mesmo sexo. (Essa decisão, porém, não o convenceu a mudar seu relacionamento com sua parceira de 14 anos. Não é um fã da instituição do casamento, disse ele, mas um fã do progresso político.)

Fein originalmente esperava que sua exposição no museu apresentasse um corredor longo e estreito - com um metro e meio de largura - para lembrar a escada estreita para o UpStairs Lounge e provocar no visitante uma sensação claustrofóbica. Os curadores do museu encorajaram um acordo de um corredor de 3 metros de largura. E ele ficou desapontado por eles não permitirem que a música exagerada dos anos 70 ficasse mais alta. Disseram então que as pessoas mal conseguiriam se ouvir falar, eles se sentiriam desconfortáveis, ele sussurrou na noite de abertura no mês passado enquanto os clientes passavam, E eu disse, sim, esse é o ponto!

Imagem

Crédito...William Widmer para The New York Times

A exposição sinuosa termina em uma pequena sala, onde uma mesa está cheia de livros como o de Fieseler sobre as comunidades negligenciadas de Nova Orleans. Os curadores o chamaram de espaço de conversa, algo que Katie Pfohl, curadora de arte moderna e contemporânea do museu, disse que esta mostra: Esses artistas retratam algumas das histórias da cidade que não foram amplamente discutidas.

Ao sair do museu, os visitantes passam por um grande pedestal vazio - um lembrete de que Nova Orleans recentemente, e de forma controversa, removeu muitos de seus monumentos confederados em um momento de ajuste de contas com seu passado.

Acho que, especialmente para algumas pessoas em comunidades marginalizadas aqui, nossas cabeças estão girando com o ritmo das mudanças nos últimos anos, disse Fein. O museu, de forma louvável, está tentando preencher algumas lacunas nos livros de história. Pode levar algum tempo. É um bom começo.