Será que o Instituto de Artes de Detroit perdeu o contato com sua cidade natal?

Os críticos dizem que o museu não está fazendo o suficiente para se relacionar com a cidade predominantemente negra em que está localizado ou com as pessoas de cor em sua equipe.

O Detroit Institute of Arts foi um dos primeiros museus da América a estabelecer galerias dedicadas à arte afro-americana.

O Instituto de Artes de Detroit havia evitado vender partes de sua coleção para ajudar a pagar as dívidas da cidade que a possuía.

Ele tinha uma nova estrutura de propriedade independente, novos fluxos de receita e uma nova posição como um museu que tentava substituir o comportamento agourento de muitas instituições de arte por uma experiência mais acolhedora e centrada no visitante.



E tinha um novo diretor, Salvador Salort-Pons , que veio de suas fileiras, um curador carismático e acadêmico de Velázquez nascido na Espanha, que parecia entender suas lutas e seu futuro e que assumiu o cargo com uma ovação empolgante em uma reunião do conselho em 2015.

Porém, cinco anos depois, em um momento em que líderes de museus em todo o país estão sendo questionados sobre se suas instituições são sistemicamente racistas, poucos estão enfrentando tantos problemas espinhosos quanto Salort-Pons.

Os atuais e ex-funcionários pediram sua renúncia, reclamando que ele desenvolveu uma maneira corrosiva e autoritária, embora mantenha uma certa obtusidade em questões raciais em uma cidade que é predominantemente negra.

O moral da equipe estava tão baixo em 2017 que quase metade da equipe do museu disse aos agrimensores que não acreditavam que fosse uma cultura de trabalho em que pudessem prosperar, citando desrespeito e um sentimento de que suas opiniões eram ignoradas.

E há preocupações de que ele tenha infringido as regras de ética. Uma queixa A equipe sobre como ele lidou com as obras de arte de seu sogro foi arquivada junto aos reguladores estaduais e federais, e um escritório de advocacia contratado pelo museu está analisando o assunto.

No entanto, Salort-Pons, 50, mantém o apoio inabalável do conselho do museu, bem como de alguns líderes negros de Detroit que sugerem que seus críticos são injustos e negligenciam os muitos passos que ele deu para alcançar sua comunidade.

A maioria de nós está bem ciente de que seus antecessores recentes nunca definiram um pé em bairros em que Salort-Pons visita rotineiramente, Marsha Music, uma escritora de Detroit escreveu em uma postagem publicada.

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Crédito...Carlos Osorio / Associated Press

Mas a crise que o diretor enfrenta é real e significativa para um museu encarregado de administrar uma coleção de arte verdadeiramente de classe mundial, ao mesmo tempo em que equilibra seus compromissos com a cidade em que se encontra e com os três condados que agora fornecem a maior parte de seu financiamento.

Tem havido descontentamento, disse Jeffrey Abt, professor emérito da Wayne State University que escreveu sobre a história do instituto. Posso ver como isso é potencialmente perigoso.

De um lado estão os funcionários infelizes que se opõem à administração de Salvador, acrescentou. Do outro lado estão os amigos fora do museu que ele fez ao longo dos anos que pensam que aqui têm alguém que defende a sua causa.

O nível com o qual o museu de 135 anos se relaciona com Detroit sempre foi um problema. Por décadas, o instituto, instalado em uma estrutura austera, formal e clássica, foi visto por muitos como um bastião da elite da cidade - um lar para a arte do Velho Mundo em um lugar dirigido principalmente por uma velha guarda branca e rica.

Mas a partir do início dos anos 2000, sob o antecessor de Salort-Pons, o museu trabalhou para atrair um público mais amplo e diversificado.

Tornou-se um dos primeiros museus da América a estabelecer galerias dedicadas à arte afro-americana. Sua metodologia centrada no visitante buscou feedback detalhado e cooperação de grupos comunitários. Duas mulheres negras foram contratadas como curadoras para grande alarde em 2016.

Alguém poderia ter imaginado, então, que nas últimas semanas, conforme as questões sobre racismo e raça perturbavam as instituições de arte da América, um museu em Detroit que já havia começado a avaliar seu lugar na comunidade estaria em posição de fornecer alguns conselhos no caminho a seguir.

Em vez disso, de acordo com os críticos de Salort-Pons, foi considerado insuficiente.

O Centro de Arte Afro-americana do museu foi empurrado para baixo na hierarquia do instituto, de modo que agora se reporta ao chefe do departamento de arte moderna e contemporânea, um movimento que os críticos dizem que minimiza sua importância. Os dois curadores negros contratados em 2016 partiram depois do que eles descreveram como sendo minado e silenciado.

Ele não é americano, então não entende o que diversidade, equidade e inclusão significam, disse Susan Larsen, ex-diretora de publicação e informações de coleções. Eu não diria que ele é racista. Mas ele não parece entender as nuances das questões raciais que são necessárias em um diretor de museu hoje.

O Sr. Salort-Pons reconheceu que, devido à sua formação, ele precisa fazer mais para ampliar sua compreensão da raça na América. Em um e-mail para a equipe no mês passado, ele escreveu: Acredito que podemos criar e promover um local de trabalho que incorpore justiça, inclusão, curiosidade e respeito.

Na defesa de seus esforços, ele citou suas aparições em locais como o Detroit Fine Arts Breakfast Club, que tem fortes conexões com a comunidade afro-americana.

O museu sob sua liderança realizou uma mostra sobre a arte negra e os conflitos pelos direitos civis de 1967 e outra sobre obras criadas por afro-americanos que pertencem a colecionadores da área de Detroit. Pela primeira vez para o museu, ele pagou mais de US $ 1 milhão por um trabalho de um artista negro, Bird, de David Hammons.

Quando tenho meus programas, Salvador e sua esposa costumam comparecer a todos esses eventos, disse Valerie Mercer, curadora sênior de arte afro-americana.

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Crédito...Brittany Greeson para o The New York Times

Mas os críticos de Salort-Pons dizem que quaisquer que sejam os esforços de divulgação que ele tenha feito, alguns funcionários sentem que não são ouvidos, ou pior. Como uma pessoa de cor, experimentei a censura das vozes negras por Salvador no D.I.A., disse Andrea Montiel de Shuman, que deixou de ser designer de experiência digital em junho.

Nem as pessoas de cor foram contratadas em números que refletem que a casa do museu é uma cidade quase 80 por cento negra.

A equipe de 371 pessoas é 38 por cento negra; três de seus 11 curadores são negros; 12 dos 48 membros do conselho são afro-americanos. Da equipe de liderança sênior de nove pessoas do Sr. Salort-Pons, um membro é negro.

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Crédito...via Detroit Institute of Arts

O museu disse não ter nenhuma estatística anterior de dados demográficos da equipe que pudesse ajudar a medir o sucesso de seus esforços de diversidade. Mas Reginald M. Turner, um dos membros do conselho que é negro, disse sobre Salort-Pons: Ele contratou várias pessoas de cor desde que assumiu o cargo.

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Crédito...Brittany Greeson para o The New York Times

Bill Harris, escritor e professor emérito de inglês na Wayne State University, disse que visitou o instituto quando era menino, embora não se sentisse bem-vindo. Evoluiu a partir disso, mas ainda é uma instituição branca, disse ele.

Darren Walker, presidente da Fundação Ford, que tem sido um benfeitor generoso, disse que Salort-Pons pode ter sucesso, mas apenas com o apoio do conselho, e que ele precisa reformar o museu para refletir melhor Detroit. Ele só pode fazer esse trabalho se estiver disposto a sacudir as próprias fundações daquele museu, disse ele. Se ele não tiver coragem de fazer isso, ele não deve ser o diretor.

Os críticos de Salort-Pons dizem que mesmo em situações em que o museu abordou questões atuais, como a exposição que examinou a agitação civil em Detroit durante 1967, a abordagem às vezes foi segura e um tanto silenciosa. As imagens podem ter sido provocativas, mas membros da equipe disseram que ele recuou quando queriam que uma linguagem mencionasse questões como a supremacia branca ou a brutalidade policial. Salort-Pons disse que não se lembra disso.

Há relutância em ter uma conversa mais profunda sobre questões que podem ser controversas, disse Teri John, ex-diretora executiva de aprendizagem e engajamento do público. Quando você é a principal instituição de arte na comunidade Blackest do país, isso provavelmente é um problema.

Melba Joyce Boyd, professora de Estudos Americanos da Wayne State University, disse que respeita muito do que Salort-Pons fez, mas por causa de sua localização e público, ela disse que o instituto tem responsabilidades especiais.

O D.I.A. deveria ser o lugar número um para afro-americanos em todo o país, disse ela. Detroit deveria estar assumindo a liderança em muitas dessas questões.

O Sr. Salort-Pons defende seus esforços apontando que ele deve se concentrar em servir aos interesses artísticos dos eleitores em três condados vizinhos que vieram em socorro do museu em 2012, quando eles concordaram em pagar impostos extras para apoiar o instituto. Seu dinheiro agora financia cerca de dois terços do orçamento do museu e os condados são uma mistura de dados demográficos, ricos e trabalhadores, tanto brancos quanto negros.

O fato de o aumento de impostos ter sido aprovado pelos eleitores novamente em março prova que ele acertou as coisas, disse Salort-Pons.

Enquanto vivemos na cidade de Detroit, atendemos a região, disse ele em uma entrevista. Devo prestar contas a esses condados pelo dinheiro que eles dão. Temos que criar programas que sejam relevantes para essas comunidades.

Salort-Pons está longe de ser o único diretor de museu que enfrenta questões raciais. A morte de George Floyd e os protestos que se seguiram levaram equipes de museus de todo o país a desafiar o status quo. Mas as críticas a seu mandato em Detroit foram muito além disso.

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Crédito...Brittany Greeson para o The New York Times

Houve uma denúncia separada de alguns membros da equipe sobre o uso do museu pelo diretor para exibir duas pinturas de propriedade de seu sogro. A queixa, apresentada no mês passado e contestada por Salort-Pons, diz que a exibição das obras possivelmente aumentou seu valor e ele pode ter violado as regras de ética ao não se recusar a exibi-las.

Uma crítica mais ampla foi que ele negligenciou a abordagem centrada no visitante para as exposições que colocaram Detroit no mapa como líder em metodologia de museu no início dos anos 2000. Construída na narração de histórias e feedback de grupos comunitários, a abordagem enfatizou a interpretação e a acessibilidade. As exposições usaram narrativa e contexto histórico para se conectar com os visitantes.

Usamos o fato de que as obras de arte - seja um retábulo de Giovanni Bellini ou um par de mocassins de um artista nativo americano desconhecido - foram criadas para cumprir um propósito humano, disse Graham Beal, que foi diretor do museu entre 1999 e 2015 .

Milhares de rótulos em sua coleção de 60.000 peças foram reescritos para um público inexperiente e limitados a 150 palavras, eliminando o jargão.

Fizemos isso para ajudar as pessoas a encontrar uma conexão pessoal com as obras de arte, trazendo pessoas ao museu e desenvolvendo um relacionamento com elas, disse Annmarie Erickson, ex-chefe de operações do instituto. Essa não era uma tarefa fácil em um grande museu tradicional de belas artes.

Mas vários dos arquitetos desse esforço foram embora, e os críticos dizem que seus princípios estão sendo minados porque Salort-Pons não entende ou está mais inclinado para a forma formal e tradicional de mostrar arte.

Uma das praticantes, a Sra. Montiel de Shuman, reclamou em um ensaio público sobre uma exposição de uma pintura de Gauguin , Spirit of the Dead Watching, que mostra uma jovem taitiana, de 13 anos, deitada nua. Embora o rótulo se referisse ao colonialismo e aos desequilíbrios de poder racial e sexual ', ela disse que a exposição deveria trazer um aviso para as crianças em idade escolar e não abordar que a artista abusou sexualmente dela.

Por sua vez, o diretor insiste que, devido à complexidade e aos custos, a metodologia centrada no visitante não pode ser aplicada a tudo. Mas ele disse que está totalmente comprometido com a abordagem: Uma nova mostra, Artemisia Gentileschi e Italian Women Artists Around 1600, contará com todas as técnicas de avaliação e interpretação.

Existem maneiras de medir a relevância, e uma das mais simples é a frequência ao museu, que tem aumentado desde a aprovação do millage em 2012, disse Salort-Pons em comentários recentes postados no site do museu.

Parte desse público foi construída em exposições populares, como uma sobre cartões de beisebol e outra sobre Guerra nas Estrelas. Eles também eram acessíveis.

Mas os críticos descartam esses programas como entretenimento, pandering, não educação, não uma abordagem sofisticada que busca desmistificar objetos inebriantes e possivelmente obtusos de arte de classe mundial para que possam falar mais facilmente com aqueles que os visitam.

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Crédito...Brian Fraser para o New York Times

Yao-Fen You, uma ex-curadora que agora é curadora sênior do Cooper Hewitt, Smithsonian Design Museum, foi uma das apoiadoras da abordagem centrada no visitante até sua saída em 2018.

Quando você se preocupa tanto com um lugar, vê-lo ter uma liderança que não cuida dele da melhor maneira, é de partir o coração, disse ela. Não está à altura do desafio de forma alguma.