Visão mais recente para Las Vegas: uma atmosfera no centro

Tony Hsieh, o presidente-executivo da Zappos, em Henderson, Nevada. O Sr. Hsieh está determinado a revitalizar o centro de Las Vegas.

LAS VEGAS - Tony Hsieh não se parecia muito com um Bugsy Siegel moderno. Usando mochila, camiseta e jeans, parado do lado de fora de um bar no centro da cidade, ele patrulhou seu futuro império ao longo da East Fremont Street em uma manhã escaldante.

Mas o extravagante Siegel mudou esta cidade para sempre quando construiu o Flamingo Hotel, o primeiro cassino de luxo da Strip. Agora Hsieh, um bilionário da Internet de 39 anos e fala mansa que dirige a Zappos, a loja de roupas online, planeja fazer algo igualmente transformador. É um sonho americano clássico: um lance de dados em escala ocidental em uma cidade que de repente evocou a Belle Époque Paris e a Roma antiga do deserto. A ideia desta vez é construir uma versão do distrito Mission em San Francisco ou a seção Williamsburg do Brooklyn no centro de Las Vegas.

O Sr. Hsieh (pronuncia-se shay) está mudando a sede da Zappos de Henderson, Nevada, a cerca de 25 quilômetros de distância, e investindo centenas de milhões de seus próprios dólares para reformar o centro da cidade com, bem, um centro, de acordo com as últimas tendências.

Vim verificar o progresso. Não há muito para ver ainda, mas seus $ 350 milhões Projeto Downtown - uma mistura de investimentos, aquisições e empréstimos - prevê quarteirões e quarteirões de urbanismo baseado na comunidade, amigável para pedestres, voltado para pequenos negócios, de alta densidade e alta tecnologia em bairros há muito deprimidos e problemáticos. A Zappos assumirá a velha e decrépita prefeitura. Esse gesto por si só, resgatar um marco local, tornou o Sr. Hsieh querido para muitos em Las Vegas.

Conversamos brevemente outra noite no Gold Spike, um antigo cassino perto da prefeitura cuja sala de jogos ele despojou e transformou em um bar chique sem caça-níqueis e um espaço relaxante. Ele me levou para o motel vazio que comprou ao lado, onde, ele especulou, uma agência de modelos e um estúdio de fotografia poderiam assumir o que costumava ser alguns dos quartos de hóspedes à beira da piscina.

Em quarteirões próximos, que ele também engoliu, o Projeto Downtown geraria startups de tecnologia, butiques, restaurantes e bares familiares; o maior parque de caravanas Airstream do mundo; um playground e cúpula geodésica; um complexo de estúdios de gravação; uma escola charter; uma creche para cães; um programa de compartilhamento de bicicletas, até mesmo um compartilhamento de carro elétrico Tesla, junto com teatros para palestrantes e festivais de música semelhantes ao TED Talk.

Não há um plano mestre liderado por um designer, nenhum projeto de construção de um único bilhão de dólares, nenhum arquiteto famoso. O conceito é de cima para baixo, mas prega o desenvolvimento e a reutilização gradativos e de baixo para cima. Ele explora uma oferta pitoresca de casas abandonadas, escritórios vagos e armazéns em ruínas, capitalizando um desejo crescente entre os jovens americanos pela vida urbana: uma visão anti-Strip da América.

Na Strip, a MGM abriu Centro da cidade em 2009, um empreendimento de luxo de US $ 7,8 bilhões e zoológico de animais com arquitetos de celebridades, que em certo sentido é o mesmo conceito, mas rotulado como um parque temático para turistas. Eu dei uma espiada outro dia. É uma atração inteligente e elegante; o negócio tem melhorado. O CityCenter e o Downtown Project são visões para a evolução da mesma cidade.

Mas, ao contrário do desenvolvimento da MGM, que foi inaugurado em meio ao colapso das moradias, o momento de Hsieh dificilmente poderia ter sido melhor. A economia local, devastada quando a bolha estourou, está recuando. A população (cada vez mais jovens asiáticos e hispânicos) continua crescendo, e os ricos de fora da cidade sustentam o mercado imobiliário de luxo. A maioria das propriedades ainda está submersa, e a cidade perdeu 100.000 empregos na construção desde o pico anterior à recessão, mas o quadro não é tão desolador ou simples como há quatro anos.

Ao mesmo tempo, Las Vegas sofre as armadilhas de ser uma cidade de um único setor. Em sua economia estão os impostos mínimos e um governo estadual inclinado a enviar muito do que Las Vegas contribui para o resto de Nevada, o que, entre outras consequências, garante que o sistema escolar seja perenemente pobre. Os magnatas dos cassinos, precisando de um suprimento constante de atendentes de estacionamento, camareiras de hotel e negociantes de blackjack, e não trabalhadores com formação universitária, já não se importaram com isso. Mas os tempos estão mudando. Agora, a falta de boas escolas públicas e de amenidades no centro da cidade - exigida por jovens americanos com mobilidade e educação que outras cidades estão competindo para atrair - se tornou um problema.

Além disso, Las Vegans com quem falei, jovens e velhos, reclamaram de não ter lugares autênticos suficientes, que são de propriedade local, únicos, menos corporativos, como Tyler Jones, um arquiteto e desenvolvedor de 35 anos de casas luxuosas e Las Vegan de terceira geração, diga-me isso. Eles queriam uma Las Vegas para Las Vegans.

É aí que entra Tony Hsieh.

O centro da cidade começou a declinar na década de 1960. Os cassinos, lojas de departamentos e proprietários de casas de classe média fugiram para o sul, para a Faixa, confiscando terras baratas e abundantes. Durante a década de 1990, a Fremont Experience transformou cinco quarteirões desesperados do que costumava ser o coração do cenário de jogos de azar no centro da cidade em um saguão de pedestres sob uma cobertura iluminada que atraía turistas de baixa renda, mas poucos empregos ou residentes. Agora é uma atração arruinada. Neonópolis chegou em 2002, um shopping de varejo e entretenimento, que logo faliu, deixando um buraco do tamanho de uma fortaleza em meio às lojas de penhores e abrigos para moradores de rua.

Desde então, houve avanços. Centro para Saúde do Cérebro da Clínica Cleveland Lou Ruvo, projetado por Frank Gehry , inaugurado no centro em 2010; o popular Smith Center for the Performing Arts, um projeto de US $ 485 milhões, no ano passado; junto com uma nova Prefeitura. E em 2007, um pequeno bar clandestino boêmio chamado Downtown Cocktail Room abriu na esquina da Fremont com a Las Vegas Boulevard, que já foi o cruzamento principal. Freqüentando o Cocktail Room há alguns anos, o Sr. Hsieh começou a imaginar uma visão diferente para o bairro: como um locus acessível para jovens adultos de luxo, tendo pouco ou nada a ver com jogos de azar.

De certa forma, o aspecto mais fascinante dessa visão é a realocação da Zappos. Mudar sua sede para o centro da cidade representa uma alternativa pontual aos parques comerciais suburbanos multibilionários que o Google e a Apple estão construindo no Vale do Silício, apesar de muitos de seus próprios funcionários quererem morar e se deslocar de San Francisco. Hsieh comprou a sólida noção de que encontros casuais na rua ou em um clube - colisões urbanas - geram inovação: as cidades, inerentemente, nutrem a economia e a cultura.

É uma ideia gentrificadora que vem ao custo de deslocar algumas empresas existentes cujos proprietários dizem que o centro de Las Vegas não era uma folha em branco. Críticos como Joel Kotkin, pesquisador do Urban Futures da Chapman University, disseram ao The Las Vegas Review-Journal que o projeto de Hsieh compromete dólares de impostos (por exemplo, ajudando a financiar a compra da antiga prefeitura pela Zappos) que poderiam ser gastos em programas de treinamento ou ônibus.

Mas então há o Eat. Eu parei na hora do almoço. É a antítese das cadeias de chefs famosos na Strip - mais como um ponto turístico da vizinhança que você encontraria em Austin, Texas. Natalie Young, a chef e proprietária, cansada de seu trabalho na Strip, abriu o lugar com um empréstimo sem juros de $ 225.000 do Projeto Downtown. Quando ela atrasou o aluguel do apartamento, de acordo com o The Review-Journal, ela ligou para Michael Cornthwaite, um amigo dono do Cocktail Room. Sua esposa apareceu na porta da Sra. Young com um cheque. Comer desde então tem saltado. Essa história resume o tipo de empreendedorismo comunitário que Hsieh espera inspirar.

Eu visitei o distrito de East Fremont com Don Welch, um dos sócios do Sr. Hsieh, que falou de forma sonhadora, garantindo que os desenvolvedores façam o preenchimento de blocos e blocos de terrenos baldios nos próximos anos com um alvoroço de negócios e pessoas.

Veremos. No curto prazo, o sucesso depende da gestão da mesa do Sr. Hsieh em termos de investimento. Uma série de líderes empresariais, convertidos locais à diversificação cívica, não apenas da indústria de jogos de azar, espera que sim. A longo prazo, o sucesso dependerá de uma visão mais ampla, que incorpora os cassinos do centro que reinvestiram em si mesmos, como o El Cortez, junto com os estabelecimentos que não o fizeram. E o novo desenvolvimento precisará ser integrado às escolas existentes, abrigos para moradores de rua e lojas de conveniência, para que a cidade não termine simplesmente com um parque de escritórios moderno e isolado.

O fato de o Caesars Entertainment na Strip também estar reformando paisagens urbanas de estilo urbano para turistas sugere que o projeto de Hsieh está causando ondas. Está em contraste com os megaempreendimentos abandonados e movidos por arquitetos famosos, como o Smith Center, que são, até agora, mal integrados ao tecido das ruas do centro. O próprio Hsieh ainda não está pensando em termos de nova arquitetura; ele está reaproveitando edifícios vernáculos, embora o projeto, em seu caráter aberto, pareça apresentar uma oportunidade para arquitetos engenhosos apresentarem as virtudes de um novo design inventivo.

Por mais difícil que seja não se sentir cético, os princípios cívicos de pequena escala são sólidos. E às vezes um único magnata determinado é exatamente o que uma cidade em dificuldades precisa.

Não seria a primeira vez que Las Vegas seria refeita por um.