Redescobrindo alguém reconhecido

Melvin Edwards em seu estúdio, uma antiga fundição, em Plainfield, N.J.

Plainfield, N. J.

CAMINHE, mas não se machuque, o escultor Melvin Edwards aconselhou em uma tarde chuvosa recente enquanto conduzia os visitantes por seu estúdio. Ele estava apenas brincando. O Sr. Edwards trabalha nesta antiga fundição desde 1976, nove anos depois de se mudar de Los Angeles para Nova York, e seus 3.600 pés quadrados estão loucamente desordenados com enormes pilhas de metal, ferramentas, esculturas semiacabadas, bolsas de lona, ​​jornais amarelados , esqueletos de plástico de Halloween e coisas do gênero que as pessoas que já visitaram tendem a alertar as outras. (Seu negociante, o galerista de Nova York Alexander Gray, chama isso de um cruzamento entre ‘Hoarders’ e ‘Sanford and Son’.)

Pendurado perto da entrada estava um grupo de esculturas de sua série Lynch Fragments, os pequenos relevos de parede de aço soldado que ele faz intermitentemente desde 1963, vários dos quais podem ser vistos na pesquisa Agora cave isso! Art and Black Los Angeles 1960-1980 , que estreia no MoMA PS1 no domingo. De longe, eles sugerem o tipo de abstração gestual associada a John Chamberlain ou David Smith, mas de perto eles se revelam um agenciamento, feito com objetos semi-submersos como correntes, cabeças de martelo e pontas que parecem lutar umas contra as outras.

Era difícil imaginar como qualquer arte poderia ter emergido do caos do estúdio. Esta foi, teoricamente, a sala de madeira que já existiu, disse Edwards, passando por uma serra de mesa cheia de madeira e caixas de papelão. Na cavernosa sala de metalurgia, ele parou para apontar um grupo de projéteis de artilharia enferrujados, uma fileira de capacetes de futebol e de soldagem incrustados de poeira e um cortador de grama descartado, um dos vários que ele tinha em mãos.

Qualquer objeto - ou qualquer pergunta - pode levar Edwards, 75, a uma série de anedotas estonteantes, como a vez em que ele visitou o local original do World Trade Center, ou como ele continua encontrando pequenos pedaços de alumínio nas cafeteiras do exército que eram feito no prédio há muito tempo. Um homem caloroso e corpulento com uma risada pronta, há, no entanto, uma corrente subjacente de intensidade em tudo o que ele diz.

Por exemplo, quando ele mostrou uma pá e uma pá de Dakar, no Senegal, onde ele e sua esposa, a poetisa Jayne Cortez, viveram em tempo parcial por 12 anos, o Sr. Edwards de repente ficou sério. Como muitos dos outros objetos aqui, explicou ele, essas ferramentas podem ser usadas para fazer uma peça ou podem ser transformadas em esculturas.

No meu mundo, qualquer coisa pode se tornar alguma coisa, disse ele. E se você ficar aí muito tempo, acrescentou ele, rindo com vontade, você também pode ficar.

Hoje, o que o artista produziu durante sua carreira de meio século está sendo redescoberto. Embora tenha alcançado a fama cedo, com quatro exposições individuais em museus aos 33 anos, incluindo uma mostra de projeto em 1970 no Whitney Museum of American Art, ele não teve sua primeira mostra comercial em galeria até os 52 anos. desapareceu do radar, para consternação dos críticos.

Melvin Edwards é um dos melhores escultores americanos, escreveu Michael Brenson no The New York Times em 1988. Ele também é um dos menos conhecidos.

Mas agora o perfil do Sr. Edwards está crescendo rapidamente, em parte por causa de seu papel proeminente em Now Dig This! Quando a mostra estreou no Hammer Museum em Los Angeles no outono passado, uma das séries de exposições do Pacific Standard Time, ela o restabeleceu como um pioneiro cujo sucesso inicial ajudou a abrir as portas para uma geração um pouco mais jovem de artistas afro-americanos como David Hammons e Senga Nengudi .

Mel Edwards era realmente uma estrela da arte em Los Angeles, disse Kellie Jones, historiadora de arte da Universidade de Columbia e curadora da mostra. O tipo de marcador de carreira que ele criou para artistas afro-americanos. Mas até que ela começou a pesquisar, acrescentou a Sra. Jones, eu não tinha ideia. (A descoberta foi especialmente chocante porque ela conhecia o Sr. Edwards desde a infância, quando ele participava dos mesmos círculos boêmios e políticos de seus pais, os poetas Amiri Baraka e Hettie Jones.)

O interesse no trabalho mais recente do Sr. Edwards também está borbulhando. Alexander Gray Associates em Chelsea, que o representa desde 2010, abrirá uma mostra de antigos e novos trabalhos em 31 de outubro. E o Nasher Sculpture Center em Dallas está planejando uma retrospectiva em 2015. Catherine Craft, curadora do Nasher, disse que decidiu organizar o show depois de ver as esculturas de aço soldado em Now Dig This! no martelo. Tendo visto o trabalho de Mel em reprodução, fiquei tão impressionado com o quão poderosos eles eram pessoalmente, disse a Sra. Craft, e como eles pareciam incrivelmente novos.

Ela conheceu o Sr. Edwards em junho passado na Art Basel, onde, para muita aclamação, ele recriou uma das quatro peças de sua exposição Whitney de 1970 como parte da apresentação do Sr. Gray. Chamada de pirâmide para cima e para baixo, ela usa fios de arame farpado e as sombras delicadas que projetam contra uma parede para criar dois poliedros arejados que atraem ao mesmo tempo que se repelem. Além de mostrar esculturas dos anos 60 até o presente, a Sra. Craft agora espera dedicar uma galeria para replicar toda a mostra de Whitney.

_Agora cavem isso! _

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Alexander Gray Associates

Acho que muitas pessoas no mundo da arte estão olhando para a história recente da arte, disse Gray, cuja próxima exposição na galeria também reproduzirá outra peça de Whitney empregando arame farpado e correntes. Embora colecionadores e curadores mais jovens amem descobrir coisas desconhecidas, ele acrescentou, atualmente eles também parecem sentir emoção em redescobrir o que é conhecido.

Apresentado à abstração por seu professor de arte do ensino médio na segregada Houston, Edwards foi para Los Angeles estudar arte na faculdade, pois era a única maneira de sair do Texas na época.

Por alguns anos, ele trocou de escola e tirou um tempo para trabalhar depois de formar uma família com sua primeira esposa; ele acabou na University of Southern California com uma bolsa de futebol.

Ele se envolveu no crescente movimento pelos direitos civis. Ele também era fascinado pelos refugiados intelectuais europeus de meados do século da Califórnia, como o pintor húngaro Francis de Erdely, seu mentor nos EUA. Embora a crença de Clement Greenberg na arte pela arte tenha prevalecido na época, Edwards não se convenceu. Era isso que as pessoas estavam pressionando, que sua arte tinha que ser o que eles chamam de 'pura', disse ele. Mas toda a minha história da arte dizia que a arte foi feita em todo o mundo por todos os tipos de razões.

A sua própria coalescência no ambiente racialmente carregado da época, que em Los Angeles culminou nos distúrbios de Watts em 1965. Um evento que levou a esse momento ocorreu em 1962, quando a polícia invadiu uma mesquita local da Nação do Islã e matou um adorador. O Sr. Edwards produziu seu primeiro Fragmento de Lynch no ano seguinte. Chamada de Some Bright Morning, a peça em forma de roda brota uma lâmina triangular e uma protuberância biomórfica pendurada em uma corrente, sugerindo sutilmente opressão e revolução.

Embora ele estivesse exibindo esculturas por três anos, foi um momento de epifania, disse Edwards. Percebi que havia encontrado algo enraizado naquilo em que estava interessado, política e esteticamente.

Sua primeira mostra individual, no Museu de Arte de Santa Bárbara, aconteceu em 1965, pouco antes de se formar na faculdade. Três anos e várias exposições depois, ele partiu para Nova York, onde foi prontamente incluído na segunda exposição do recém-criado Studio Museum no Harlem e escolhido para criar o projeto solo no Whitney - parte de um novo impulso por parte do museu para abraçar artistas negros.

Seguiram-se cerca de duas dúzias de exposições em museus regionais e universitários, culminando em uma pesquisa de 1978 no Studio Museum. No entanto, sua carreira em Nova York ficou um pouco à margem. Embora Edwards fosse requisitado para encomendas de esculturas públicas, as obras resultantes geralmente acabavam longe do mundo da arte, em campi universitários ou em conjuntos habitacionais. E sua retrospectiva de 30 anos de carreira em 1993 foi no Museu de Arte Neuberger, uma instituição modesta em Purchase, N.Y.

Seu amigo de longa data e apoiador Lowery Stokes Sims, curador do Museu de Artes e Design, destacou que, quando Edwards chegou a Nova York, o minimalismo era a tendência predominante, e a situação dos artistas negros tornou-se inerentemente politizada, disse ela. Houve um debate sobre se a arte negra deveria ser abstrata ou figurativa. A suposição era que, se você fizesse arte abstrata, estaria fugindo, optando por fazer parte do mainstream.

No entanto, ao mesmo tempo, os Fragmentos de Lynch eram carregados de conteúdo o suficiente para serem difíceis de serem absorvidos pelo mundo da arte.

Por anos, o Sr. Edwards sentiu-se profundamente conectado à África, onde ensinou usinagem em vários países. Eles me chamaram de vovô Blacksmith, ele disse, rindo, de seu tempo no Zimbábue.

Depois, há seu compromisso de longa data com a escultura pública. Em seu estúdio, Edwards mencionou uma peça que fez em 1985 para o Lafayette Gardens, um projeto habitacional em Jersey City. Chamado de Holder of the Light, envolve enormes discos de aço inoxidável escovado equilibrados contra uma forma em zigue-zague que sugere um raio.

Há alguns anos, ao saber que o projeto havia sido demolido, o Sr. Edwards presumiu que a peça havia sido vendida para sucata. Mas, para sua surpresa, logo foi reinstalado no bairro. Quando ele chegou para inspecioná-lo, um grupo de crianças saiu de um ônibus escolar gritando: Sim, sim, a escultura está de volta!

Recordando o momento, o Sr. Edwards balançou a cabeça. Não há experiência como essa para fazer arte moderna, disse ele.