Ofertas secretas guiam os espíritos dos índios Hopi para casa

Alain Leroy, dono de uma empresa de leilões em Paris, cercado por máscaras espirituais sagradas Hopi.

O leilão em Paris foi definido para mover-se rapidamente, em cerca de dois itens por minuto; a sala estava quente e lotada, cheia de repórteres.

Mais de 100 artefatos de índios americanos estavam para ser colocados à venda na casa de leilões Drouot, incluindo 24 peças, semelhantes a máscaras, consideradas sagradas pelos Hopi do Arizona. A tribo, funcionários dos Estados Unidos e outros tentaram sem sucesso bloquear a venda em um tribunal francês, argumentando que os itens eram objetos religiosos roubados muitos anos atrás.

Agora, a Fundação Annenberg decidiu se envolver a partir de seus escritórios em Los Angeles. Esperava comprar todos os artefatos Hopi, além de mais três procurados pelos apaches de San Carlos, na venda de 9 de dezembro e devolvê-los às tribos. Para evitar que os preços subissem, a fundação manteve seu plano em segredo, até mesmo dos Hopis, em parte para proteger a tribo de uma potencial decepção. Dada a diferença de nove horas, a fundação montou uma equipe que poderia trabalhar até tarde da noite, dando lances por telefone no leilão na França.



A fundação nunca havia feito algo assim antes - um esforço de repatriação - e a logística era complicada, para dizer o mínimo.

Dois membros da equipe em Los Angeles, um deles falante de francês, foram designados para o trabalho. A fundação também providenciou discretamente que um advogado parisiense, Pierre Servan-Schreiber, que representou o Hopi pro bono no processo judicial, servisse como vigia na sala de leilões.

Ele estava na parte de trás, falando ao telefone com a fundação. Sussurrando atualizações para ele estava Philip J. Breeden, um adido cultural da Embaixada dos Estados Unidos.

Foi intenso, como um filme, disse Servan-Schreiber.

Mas camuflar o papel da fundação foi crucial.

Eu sabia que nada de bom sairia disso se a casa soubesse que havia gente para pegar a coisa toda, disse ele. Eu tinha certeza de que aumentaria os preços.

A venda foi montada pela casa de leilões EVE com peças de uma variedade de tribos americanas que estavam nas mãos de vários colecionadores franceses, todos os quais disseram possuir os itens por muitos anos e ter bons títulos sobre eles. Vários colecionadores disseram ter ficado impressionados com os preços realizados em um leilão de abril de 70 artefatos Hopi.

A tribo também ficou irritada com a venda anterior, que como este leilão apresentava cocares Hopi com decoração vibrante, conhecidos como Katsinam. A tribo, que foi ao tribunal para bloquear as vendas, acredita que os itens não são simplesmente religiosos, mas entidades vivas com espíritos divinos.

Gregory Annenberg Weingarten, vice-presidente e diretor da fundação que mora em Paris, acompanhou a batalha jurídica na mídia francesa. Depois que o Hopi perdeu no tribunal em 6 de dezembro, ele foi à casa de leilões para ver os artefatos, todos com mais de um século.

Não são troféus para se ter na lareira, diria Weingarten mais tarde. Eles são obras verdadeiramente sagradas para os nativos americanos. Eles não pertencem a casas de leilão ou coleções particulares.

O Sr. Weingarten pediu que sua equipe da Califórnia registrasse as estimativas de pré-venda do catálogo do leilão e confirmasse se os objetos eram autênticos. Os membros da equipe também se familiarizaram com o sistema de crenças Hopi e construíram um banco de dados que lhes permitiria acompanhar online a licitação dos objetos que desejavam. O Sr. Weingarten aprovou um orçamento de $ 500.000 a $ 1 milhão para comprar todos os 27 lotes disputados de nativos americanos - os 24 artefatos Hopi semelhantes a máscaras e três itens de significado divino para o San Carlos Apache, também no Arizona. Para isso, ele utilizou um fundo discricionário reservado para projetos individuais.

Foi uma espécie de momento de salto de fé para nós, disse Leonard J. Aube, diretor executivo da fundação, que foi fundada por Walter H. Annenberg, o editor, filantropo e diplomata. Poucas fundações estão preparadas para esse tipo de atividade clandestina tarde da noite.

A certa altura, o proprietário da casa de leilões EVE, Alain Leroy, disse ter notado que um licitante por telefone estava agarrando os objetos Hopi em disputa e disse a um funcionário para verificar isso. Tranquilizado de que o comprador havia transferido dinheiro com antecedência e era legítimo, ele diz que, no entanto, ficou frustrado e até murmurou em voz alta que esperava que o licitante secreto deixasse parte para os outros.

Membros da tribo Hopi também assistiam à venda online do Arizona. Sem saber das forças trabalhando em seu nome, eles disseram que ficaram desanimados, item após item, vendido. Sam Tenakhongva, um diretor cultural dos Hopi, disse que quando apagou as luzes às 2 da manhã, sentiu que estava se despedindo dos espíritos incorporados nos cocares.

A fundação, no entanto, teve um sucesso notável nas licitações. No final do leilão, ele gastou US $ 530.695 e comprou todos, exceto três dos 24 objetos Hopi e os três outros artefatos Apache que a fundação havia buscado.

E um dos três, um cocar Hopi com chifres de antílope, foi comprado pelo Sr. Servan-Schreiber em nome de um casal, Marshall W. Parke, da firma de private equity Lexington Partners, e sua esposa, Véronique, que havia instruído ele para obter o que pudesse como um presente para os Hopis.

O Sr. Servan-Schreiber disse que quando era sua vez de fazer uma oferta, ele teve o cuidado de informar o pessoal da fundação, para que não começássemos a licitar uns contra os outros.

A fundação perdeu apenas dois itens, nas duas vezes, disseram os participantes, por causa da falta de comunicação. Mas eles garantiram o lote mais caro do leilão, um cocar da Mãe Hopi Crow que foi vendido por $ 130.000. O evento, que terminou em uma hora rápida, gerou US $ 1,6 milhão em vendas.

É um bom resultado para os Hopi, mas não para os colecionadores, suponho, disse o Sr. Leroy, o proprietário da casa de leilões, sobre a contagem da fundação. Os Hopi não souberam da boa sorte de sua tribo até várias horas depois, quando a fundação enviou um e-mail alertando-os sobre suas compras clandestinas. O Sr. Aube disse que a Fundação Annenberg, que se concentra em projetos cívicos e comunitários, está consultando os Hopi sobre a melhor forma de devolver o Katsinam.

Os objetos, rostos surreais feitos de madeira, couro, crina e penas e pintados em vívidos vermelhos, azuis, amarelos e laranjas, não podem ser envoltos em plástico bolha, por exemplo, porque seriam vistos como sufocando os espíritos divinos. Os Hopi não identificaram seus planos para esses artefatos em seu retorno, mas eles não são vistos como objetos de arte ou abrigados em museus. Normalmente, os Katsinam ainda são usados ​​em cerimônias espirituais ou são aposentados e deixados para se desintegrar naturalmente.

Para o Sr. Tenakhongva, o fato de o Katsinam ter de ser comprado e pago, mesmo por benfeitores, foi um aceno agridoce à realidade de que alguns artefatos dos índios americanos tornaram-se commodities caras e muito procuradas.

Ninguém deveria ter que comprar de volta sua propriedade sagrada, disse ele. Mas agora pelo menos eles estarão em casa conosco e irão descansar.