Shadow Journey to the East em Rawhide Wings

Muito antes da invenção do cinema, os chineses desenvolveram uma notável forma de arte de imagens em movimento. Bonecos de sombra, feitos de couro cru perfurado e gofrado e manipulados com varas atrás de uma tela iluminada de tecido transparente, divertiam imperadores e camponeses. Acompanhado de música, o teatro de sombras trazia boa sorte nos casamentos e oferecia uma distração bem-vinda nos funerais.

Uma nova e divertida exposição no China Institute, Enchanted Stories: Chinese Shadow Theatre in Shaanxi, explora esta rica tradição da arte popular, que se originou na província de Shaanxi (na área centro-norte do país conhecida como o berço da civilização chinesa). Os espectadores ocidentais podem não estar familiarizados com as tramas tradicionais ou personagens de fantoches de sombras, mas qualquer um que tenha visto as silhuetas de papel recortado de Kara Walker terá a ideia.

As 90 figuras e telas em exibição datam principalmente do final da dinastia Qing (1644-1911). Eles são agrupados em exibições estáticas, mas é fácil imaginá-los como elementos de um espetáculo oscilante.



De acordo com o catálogo do programa, mitos concorrentes descrevem as origens dos fantoches de sombras. Uma lenda popular diz que o formulário foi criado para confortar o imperador Wu de Han (156-87 a.C.) após a morte de sua bela e jovem esposa. Cortinas e velas foram usadas para criar uma sombra em movimento em sua imagem, mas a semelhança inacessível apenas intensificou a dor do imperador.

Os fantoches chineses são feitos, em um processo trabalhoso, de peles de vaca que são esculpidas, tingidas, passadas e costuradas à mão. Como o couro cru não é completamente opaco, a luz que brilha através dos bonecos dá a eles um efeito de vitral impressionante. No Instituto da China, alguns fantoches são mostrados atrás de telas iluminadas e outros são pregados nas costas de vitrines (presumivelmente para permitir uma inspeção mais detalhada do trabalho especializado em couro).

Cabeças e corpos podem ser misturados e combinados para formar personagens diferentes. As trupes geralmente viajavam com uma mala cheia de componentes de fantoches que podiam ser configurados para várias peças.

Uma seção particularmente interessante do programa aborda os tipos de caracteres comuns. Uma figura descrita como uma mulher rica e animada usa enfeites na cabeça semelhantes a espinhos e um vestido coberto de flocos de neve e peônias. Uma Mulher Cruel, com túnicas pretas e vincos profundos na testa, está de acordo com o papel cômico padrão da madrasta malvada. A inclinação das sobrancelhas de um boneco pode ser uma pista para sua disposição: sobrancelhas planas, por exemplo, indicam estudiosos de maneiras suaves, enquanto sobrancelhas com inclinação vertical sugerem machos marciais.

O detalhamento mais rico é reservado para fantoches que representam divindades. Uma figura do Marechal Yin, o Deus do Tempo, tem três cabeças de cabelos ruivos flamejantes e carrega nada menos que cinco acessórios, incluindo uma régua que mede o céu e uma foca que sacode o céu. Uma espécie de empreiteiro celestial, esse deus vigia a construção de palácios e casas de sua mansão no céu.

Os animais, apresentados em outra exibição atraente, também têm papéis importantes nas representações de sombras chinesas, geralmente como espíritos que mudam de forma. Na peça Viagem ao Oeste, por exemplo, o personagem Macaco se transforma em uma cobra d'água e depois em um pássaro colorido. A cobra, que é representada com seis olhos e quatro asas, não é uma serpente comum. Outras bestas míticas incluem um leão voador celestial com olhos abdominais e um dragão de fogo magnífico.

A rápida e dramática transfiguração de personagens em fantoches de sombras é possibilitada pelas ilusões espaciais e óticas criadas pela tela iluminada. (Quando uma marionete se afasta da tela, sua sombra fica maior e menos nítida.) Os artistas também usam uma variedade de efeitos especiais: criar névoa soprando a fumaça do tabaco por um tubo fino ou disparar borrifando e acendendo resina simultaneamente.

Alguns desses efeitos podem ser vistos em uma pequena tela de vídeo reproduzindo cenas de duas peças. A amplitude e delicadeza do movimento são surpreendentes. No romance Visitando o Jardim, uma marionete acaricia o rosto de outra ternamente. Na reconstituição histórico-militar Três Heróis Lutando com Lubu, bonecos fumam cachimbos, guarda-chuvas abertos e duelam com espadas.

As trupes do teatro de sombras podem escolher seu repertório entre mais de 500 peças, muitas vezes intimamente relacionadas à literatura e às óperas chinesas. Entre os representados na exposição estão Journey to the West, adaptado de um romance da Dinastia Ming sobre a peregrinação do monge Xuan Zang à Índia, e Madame White Snake, baseado em uma antiga lenda de uma mulher obstinada que luta contra monges malvados durante a gravidez.

Um gênero popular consiste em cenários do inferno. Uma parede inteira da exposição é dedicada a uma peça chamada The Twice-Vised Netherworld, uma espécie de Inferno de Dante em que um estudioso recebe um passeio especial pelas tortuosas Fontes Amarelas descritas na religião popular chinesa. Um cenário surpreendentemente vívido mostra uma figura esquelética sendo fervida em óleo (a punição por chantagem e calúnia); em outro, corpos perfurados e ensanguentados definham na Knife Mountain (lar daqueles que mataram pessoas ou animais). Como sugere a lenda do imperador Wu de Han, o teatro de sombras sempre teve uma conexão poderosa com a vida após a morte.

À medida que a China se moderniza a uma velocidade vertiginosa, enfatizando a produção de artistas contemporâneos como uma fábrica, a tradição do teatro de sombras de Shaanxi está em declínio. Esta exposição é um excelente argumento para sua sobrevivência.