Estes murais do colégio retratam uma história feia. Eles devem ir?

Um dos 13 murais que compõem The Life of Washington na George Washington High School em San Francisco.

SÃO FRANCISCO - Em um dos murais, George Washington aponta para o oeste sobre o cadáver de um nativo americano. Outro retrata escravos de Washington, curvados, trabalhando nos campos de Mount Vernon. Essas imagens não estão em uma exposição de museu, mas nas paredes de uma escola pública.

Nesta famosa cidade de centro-esquerda, os liberais estão lutando contra os liberais por causa desses afrescos da era da Depressão que ofenderam alguns grupos.

No debate sobre os 13 murais que compõem The Life of Washington, na George Washington High School, um lado, que inclui historiadores da arte e ex-alunos, vê uma imersiva aula de história; a outra, que inclui muitos afro-americanos e nativos americanos, vê um ambiente hostil.

Em algum momento desta primavera, o conselho escolar tomará uma decisão sobre o futuro dos enormes afrescos que se estendem da entrada da escola até o saguão, confrontando os alunos enquanto eles sobem as escadas para suas salas de aula.

As obras foram criadas em meados da década de 1930 por Victor Arnautoff , um realista social, para a Works Progress Administration, uma agência criada sob o New Deal de Franklin D. Roosevelt que forneceu empregos públicos para os desempregados durante a Grande Depressão.

Arnautoff, que nasceu na Rússia e lecionou em Stanford, era um comunista que incorporou mensagens críticas ao pai fundador em seus murais. Ele retratou Washington, com precisão, em uma época em que raramente era reconhecido, como um proprietário de escravos e o líder da nação que aniquilou os nativos americanos. Não há cerejeiras.

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Crédito...Jim Wilson / The New York Times

Mas para Amy Anderson, um membro da banda Ahkaamaymowin de Métis que tem sido um catalisador na campanha para remover os murais, eles representam a história americana da perspectiva dos colonizadores.

Em todo o país, nos últimos anos, as pessoas têm questionado as representações históricas na arte pública. Estátuas e monumentos confederados foram desmontados. E em setembro, os funcionários da cidade de São Francisco removeu uma estátua simbolizando a subjugação dos nativos americanos na era da missão da Igreja Católica. Mas os afrescos do Washington High apresentam uma questão diferente. O que eles simbolizam está aberto à interpretação. Alguns veem uma mensagem subversiva sobre as falhas de Washington; outros vêem sua glorificação.

Quando os afrescos foram pintados, os críticos elogiaram o trabalho de Arnautoff. Mas, no final dos anos 1960, sua arte despertou raiva. O distrito escolar respondeu adicionando murais contemporâneos do artista afro-americano Dewey Crumpler em 1974. As obras de arte adicionais não satisfizeram a Sra. Anderson e outros que se opunham aos murais.

Stevon Cook, presidente do Conselho de Educação de São Francisco, quer que as pinturas sejam cobertas ou removidas. A história que contamos é muito unilateral, disse ele. Afro-americano, ele apóia o ensino dessa história em sala de aula, mas se opõe a imagens violentas que ofendem certas comunidades, afirmou.

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Crédito...Jim Wilson / The New York Times

Virginia Marshall, presidente da Aliança de Educadores Negros de São Francisco, disse que as pinturas de Arnautoff a lembram de meu tataravô e tataravó que foram espancados e pendurados em árvores e disseram que eram menos que humanos.

Paloma Flores, membro da Pit-River Nation e coordenadora do Programa de Educação Indígena da escola, disse que a intenção de Arnautoff não importa mais. Os murais glorificam o papel do homem branco e dispensam a humanidade de outras pessoas que ainda estão vivas, disse ela.

Joely Proudfit, diretora do Centro de Soberania e Cultura Indígena da Califórnia em São Marcos, disse que não vale a pena salvar a arte se um aluno nativo for acionado por isso.

Dos 2.004 alunos da Washington High, a maioria é asiático-americana; 89 são afro-americanos e quatro são nativos americanos. Um deles é o filho da Sra. Anderson, que, segundo ela, mantém a cabeça baixa quando passa pelos murais.

Mas os estudiosos veem outra coisa nos murais: história. Robert W. Cherny, professor emérito de história na San Francisco State University e autor de Victor Arnautoff e a Política da Arte, aponta para a crítica do artista a Washington. Arnautoff era um grande artista, um artista de esquerda que criticava Washington por possuir escravos e criticava o genocídio dos nativos americanos.

Gray Brechin, estudioso do projeto Living New Deal da Universidade da Califórnia, Berkeley, disse: Não é uma questão de apagar a arte, é apagar a própria história. Ele também falou sobre a importância de preservar as memórias de atrocidades. Os judeus nunca querem que o que aconteceu com eles seja esquecido, disse ele. É por isso que eles têm tantos memoriais.

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Crédito...Jim Wilson / The New York Times

A Washington High School tem uma das maiores coleções da W.P.A. arte na Costa Oeste, mas ainda é uma escola secundária. Compartilhando espaço com os painéis de Arnautoff, estão os cartazes desenhados por alunos para Walk Against Rape e 2019 ELECTION, que lista os requisitos, incluindo 2.0 GPA ... BOA SORTE!

Mikayla, uma estudante do segundo ano que estava arrecadando dinheiro para o governo estudantil, disse: Não é necessário esconder a verdade. Ela havia inadvertidamente colado sua placa com US $ 2 Spam musubi sobre o peito do nativo americano morto de Arnautoff.

Matt Haney, membro do conselho de supervisores e ex-membro do conselho de educação, disse: Se você é um estudante nativo americano e entra no saguão e vê seus ancestrais sendo assassinados na arte, isso parece desumano. Ele também sugeriu renomear a escola em homenagem a Maya Angelou, que estudou lá.

No final do ano passado, o distrito escolar organizou um grupo chamado Comitê de Reflexões e Ação para considerar as opções para a obra de arte.

Alguns historiadores da arte e professores da Washington High School que falaram ao comitê a favor dos afrescos disseram que não se sentiam à vontade para expressar suas opiniões. Havia um sentimento de animosidade no ar, disse John M. Strain, professor de inglês e graduado pela Washington High. Seus alunos, disse ele, se sentem mal por ofender as pessoas, mas eles quase universalmente não acham que a resposta é apagá-lo.

Marianne Philipp, a bibliotecária da escola, também falou porque, segundo ela, é meu trabalho defender a liberdade intelectual. É perturbador para mim que isso esteja em discussão.

Depois de ouvir os dois lados, o comitê emitiu uma declaração afirmando que a obra de arte glorifica a escravidão, o genocídio, a colonização, o destino manifesto, a supremacia branca, a opressão etc. e não representa os valores de justiça social da escola de São Francisco.

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Crédito...Jim Wilson / The New York Times

Em fevereiro, oito membros do comitê votaram para recomendar que o distrito escolar remova os afrescos de Arnautoff, dois estavam indecisos e um votou para salvá-los. Removê-los seria destruí-los, porque movê-los seria muito caro. O comitê disse que os afrescos podem ser arquivados digitalmente.

Lope Yap Jr., vice-presidente da Washington High School Alumni Association, deu o único voto para salvar os afrescos. Não há muitas pessoas cuja política sobrou de mim, disse Yap, um cineasta. Se eles tivessem sucesso, isso seria uma queima de livros na Alemanha na década de 1930.

Mark Berger, ex-aluno do Washington High e engenheiro de som, disse que digitalizar os afrescos não é uma solução aceitável. O que acontece com os murais é que eles estão disponíveis para qualquer um ver quem passa. Isso chama sua atenção. Isso pode fazer com que você pense em coisas nas quais não pensaria. É o artista alcançando você, em vez de você buscar a mensagem, disse ele.

Barbara A. Brewer, uma professora de inglês da escola, designou 49 calouros para escrever ensaios sobre os afrescos. Apenas quatro favoreceram a remoção. Um estudante escreveu: O afresco nos mostra exatamente como a colonização e o genocídio brutais realmente foram e são. O afresco é um aviso e lembrete da falibilidade de nossos líderes santificados.

O conselho escolar tratará do assunto nos próximos meses. Se votar pela destruição dos murais, Yap disse que a associação de ex-alunos abrirá um processo para impedi-la.

Esta semana, a Sra. Anderson se lembrou de uma discussão que teve com seu filho sobre frequentar a escola com os murais. Ele me disse: ‘Não se preocupe, mãe; isso não vai ficar lá para sempre. '