O que os museus devem fazer com os ossos dos escravos?

Como um museu se comprometeu a devolver crânios mantidos em uma coleção infame, outros, incluindo o Smithsonian, estão contando com seus próprios acervos de restos de afro-americanos.

O Museu de Arqueologia e Antropologia da Universidade da Pensilvânia anunciou que abrirá uma coleção notória de 1.300 crânios humanos, incluindo alguns de escravos, para reivindicações de repatriação.

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O Coleção Morton Cranial , montado pelo médico e anatomista do século 19 Samuel George Morton, é um dos acervos mais complicados do Museu de Arqueologia e Antropologia da Universidade da Pensilvânia.

Composto por cerca de 1.300 crânios reunidos ao redor do mundo, forneceu a base para as influentes teorias racistas de Morton sobre as diferenças na inteligência entre as raças, que ajudaram a estabelecer a ciência racial agora desacreditada que contribuiu para a eugenia do século XX. Nos últimos anos, parte da coleção foi exibida com destaque em uma sala de aula de museu, uma lição de objeto macabro em um capítulo infame da história científica.

No verão passado, depois que estudantes ativistas destacaram o fato de que cerca de 50 crânios vieram de africanos escravizados em Cuba, o museu moveu os crânios exibidos para um armazenamento com o resto da coleção. E na semana passada, logo após o lançamento do pesquisa externa indicando que cerca de 14 outros crânios vieram de Filadélfia Negros tirados de túmulos de indigentes, o museu anunciou que toda a coleção seria aberta para repatriação potencial ou enterro de ancestrais, como um passo em direção à expiação e reparação de práticas racistas e colonialistas passadas.

O anúncio foi o mais recente desenvolvimento em uma conversa altamente carregada sobre os restos mortais de afro-americanos em coleções de museus, especialmente os de escravos. Em janeiro, o presidente da Universidade de Harvard emitiu uma carta aos ex-alunos e afiliados reconhecendo que os 22.000 restos mortais de suas coleções incluíam 15 afrodescendentes que podem ter sido escravizados nos Estados Unidos e prometendo revisar suas políticas de administração ética .

E agora, essa conversa pode explodir. Nas últimas semanas, o Smithsonian Institution, cujo Museu Nacional de História Natural abriga a maior coleção de restos mortais humanos do país, tem debatido uma proposta de declaração sobre seus próprios restos mortais afro-americanos.

Essas discussões, de acordo com partes de um resumo interno obtido pelo The New York Times, envolveram pessoas que há muito priorizam os esforços de repatriação, bem como aqueles que têm uma visão mais tradicional da missão do museu de coletar, preservar e estudar artefatos, e quem ver repatriações como perdas potenciais para a ciência.

Em uma entrevista na semana passada, Lonnie G. Bunch III, secretário do Smithsonian, se recusou a caracterizar as deliberações, mas confirmou que o museu está desenvolvendo uma nova orientação, que ele disse que seria sustentada por um imperativo claro: honrar e lembrar.

A escravidão é, em muitos aspectos, o último grande não mencionável no discurso americano, disse ele. Qualquer coisa que possamos fazer para ajudar o público a entender o impacto da escravidão e encontrar maneiras de homenagear os escravos está no topo da minha lista.

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Crédito...Arquivo Hulton / Imagens Getty

Qualquer nova política, disse o Dr. Bunch, se basearia em programas existentes para os restos mortais dos índios americanos. Pode envolver não apenas a devolução dos restos mortais aos descendentes diretos, mas possivelmente às comunidades, ou mesmo o enterro em um cemitério nacional afro-americano. E o museu, disse ele, também se esforçaria para contar histórias mais completas de indivíduos cujos restos mortais permanecem na coleção.

Antes, a bolsa de estudos superava a comunidade, disse ele. Agora, trata-se de encontrar a tensão certa entre comunidade e bolsa de estudos.

A quantidade de restos mortais de escravos e outros afro-americanos em museus pode ser modesta em comparação com os cerca de 500.000 restos mortais de nativos americanos em coleções dos EUA, que foram recolhidos de cemitérios e campos de batalha do século 19 em que Samuel J. Redman, um professor associado de história na Universidade de Massachusetts em Amherst, denominada escala industrial.

Mas Dr. Redman, o autor de Salas ósseas, uma história de coleta de restos mortais por museus, disse que os movimentos de Harvard, Penn e especialmente o Smithsonian podem representar um ponto de inflexão histórico.

Isso põe em relevo a nossa necessidade de abordar o problema da exploração histórica das pessoas de cor na coleta de seus objetos, suas histórias e seus corpos, disse ele.

As complexidades em torno dos afro-americanos permanecem - quem pode reivindicá-las? como você determina o status de escravo? - são enormes. Até mesmo contá-los é um desafio. De acordo com uma pesquisa interna do Smithsonian que não foi divulgada anteriormente, os 33.000 restos em seus depósitos incluem os de cerca de 1.700 afro-americanos, incluindo uma estimativa de várias centenas que nasceram antes de 1865 e, portanto, podem ter sido escravizados.

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Crédito...via National Library of Medicine

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Crédito...via National Library of Medicine

Alguns vestígios vêm de escavações arqueológicas. Mas a maioria é de indivíduos que morreram em instituições financiadas pelo Estado para os pobres, cujos corpos não reclamados acabaram em coleções anatômicas que foram posteriormente adquiridos pelo Smithsonian.

Além de 1990 Lei de Proteção e Repatriação de Túmulos de Nativos Americanos , que exige que os museus devolvam os restos mortais às tribos ou descendentes lineares que os solicitem, o Smithsonian permite que os restos mortais de indivíduos nomeados de qualquer raça sejam reivindicados pelos descendentes. Embora muitos indivíduos afro-americanos nas coleções anatômicas tenham seus nomes, nenhum foi recuperado, de acordo com o museu de história natural.

Kirk Johnson, o diretor do museu, disse que as coleções anatômicas, embora desproporcionalmente recolhidas dos pobres e marginalizados, incluíam um corte transversal da sociedade em termos de idade, sexo, raça, etnia e causa da morte, o que os tornava extremamente úteis para antropólogos forenses e outros pesquisadores.

Mas quando se trata de vestígios afro-americanos, uma abordagem mais ampla para a repatriação - incluindo uma noção mais ampla de ancestral e descendente - pode ser justificada.

Todos nós já passamos por um período de esclarecimento sobre o racismo estrutural e o racismo anti-negro, disse ele. No final das contas, ele acrescentou, é uma questão de respeito.

O Dr. Bunch, o primeiro secretário negro do Smithsonian, disse esperar que suas ações forneçam um modelo para instituições em todo o país. Alguns que estudaram a história do comércio de corpos negros dizem que tal orientação é extremamente necessária.

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Crédito...Sukhmani Kaur

Seria maravilhoso ter uma Lei de Proteção e Repatriação de Túmulos Afro-americanos, disse Daina Ramey Berry, professora de história da Universidade do Texas e autora do O preço por sua libra de carne, um estudo da mercantilização de corpos escravizados desde o nascimento até a morte.

Estamos encontrando evidências de corpos escravos usados ​​em escolas de medicina em todo o país, disse ela. Alguns ainda estão em exibição nas universidades. Eles precisam ser devolvidos.

A coleção Morton de Penn incorpora vividamente o lado sórdido da empresa e a forma como os significados das coleções mudam.

Morton, um médico de sucesso que foi um membro ativo da Academia de Ciências Naturais da Filadélfia, às vezes é chamado de fundador da antropologia física americana. Ele foi um defensor da teoria da poligênese, que sustentava que algumas raças eram espécies separadas, com origens diferentes. Em livros como o ricamente ilustrado Crania Americana, de 1839, ele baseou-se em medidas de crânios para delinear uma proposta de hierarquia da inteligência humana, com europeus no topo e africanos nos Estados Unidos na parte inferior.

A coleção de crânios de Morton foi considerada a primeira coleção anatômica acadêmica dos Estados Unidos e, na época, a maior. Mas depois de sua morte em 1851, caiu na obscuridade, mesmo quando suas idéias racistas sobre as diferenças na inteligência permaneceram influentes.

Em 1966, a coleção foi realocada para o Museu Penn, da Academia de Ciências Naturais da Filadélfia. E rapidamente se tornou uma ferramenta útil para todos os tipos de pesquisa científica - incluindo estudos destinados a desmascarar as ideias racistas que ajudou a criar.

Em um famoso artigo de 1978 (posteriormente adaptado para seu livro The Mismeasure of Man), o paleontólogo Stephen Jay Gould argumentou que as suposições racistas de Morton o levaram a fazer medições incorretas - transformando Morton em um símbolo não apenas de ideias racistas, mas de como o preconceito pode afetar os procedimentos aparentemente objetivos da ciência.

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Crédito...Robert Alexander / Getty Images

A própria análise de Gould das medições de Morton foi acaloradamente contestada. Mas, nos últimos anos, a conveniência de possuir os crânios foi fortemente questionada pelo campus e ativistas locais, especialmente depois de estudantes pesquisadores ligados ao Penn & Slavery Project chamou a atenção para os restos mortais dos escravos cubanos.

Christopher Woods, quem tornou-se o diretor do museu no início deste mês, disse que a nova política de repatriação (que era recomendado por um comitê ) não mudaria o status da coleção como uma fonte de pesquisa ativa.

Embora não tenha havido acesso aos crânios reais desde o verão passado, os pesquisadores legítimos podem examinar imagens 3-D de toda a coleção, incluindo as de 126 nativos americanos que já foram repatriados.

A coleção foi montada com um propósito nefasto no século 19, para reforçar as visões raciais da supremacia branca, mas ainda há boas pesquisas feitas sobre essa coleção, disse o Dr. Woods.

Quando se trata de repatriação, disse ele, o imperativo moral é claro, mesmo que o curso de ação específico possa não ser. Para os crânios de Filadélfia negros retirados dos túmulos de indigentes (uma importante fonte de cadáveres de todas as raças na época), ele disse que a esperança é que eles possam ser enterrados novamente em um cemitério afro-americano local.

Os restos escravos de Cuba, no entanto, exigiriam pesquisas futuras e possivelmente testes, bem como a busca por um local apropriado para repatriação, possivelmente em Cuba ou na África Ocidental, onde a maioria dos indivíduos provavelmente nasceu.

Os restos mortais negros podem ter se tornado uma questão particularmente urgente, disse ele. Mas os pedidos de repatriação de quaisquer crânios seriam considerados.

Esta é uma questão ética, disse ele. Precisamos considerar os desejos das comunidades de onde essas pessoas vieram.