Quem vai contar a história da escravidão?

O local em Fredericksburg, Virgínia, onde L. Douglas Wilder quis colocar pela primeira vez o Museu Nacional da Escravidão dos Estados Unidos.

RICHMOND, VA. - Aqui na antiga capital da Confederação, no final da Trilha dos Escravos da cidade, está o mais recente repositório para o sonho de longa data de L. Douglas Wilder.

O edifício de tijolos vermelhos do século 19, com colunas dóricas gregas flanqueando a entrada, já foi a casa da primeira igreja batista afro-americana de Richmond. Para o pioneiro Sr. Wilder, o primeiro governador afro-americano eleito do país, representa o cenário ideal para o Museu Nacional da Escravatura dos Estados Unidos, uma instituição que ele lutou para criar por quase duas décadas e meia.

O prédio fica a apenas uma hora de carro do local em Fredericksburg, onde a primeira visão do Sr. Wilder para o projeto, um museu de US $ 100 milhões projetado por uma das principais empresas de arquitetura do mundo, desabou em meio a uma confusão de dívidas e recriminações.



Dois anos atrás, Wilder anunciou seu último plano em uma entrevista coletiva no Capitólio do estado, uma proposta mais modesta, em um prédio existente em uma cidade que ele há muito chama de lar e onde seu serviço governamental e seu poder de estrela ainda podem atrair admiradores.

Mas este projeto de museu não parece mais próximo da realidade do que o anterior.

A declaração de impostos mais recente da organização, para 2014, revela contribuições de $ 0. Seu novo e esperado site, o antigo Primeira Igreja Batista Africana , ainda é propriedade da Virginia Commonwealth University e abriga seu departamento de serviços de laboratório clínico. E a pouco mais de 800 metros de distância, onde ficava um famoso complexo de comércio de escravos conhecido como The Devil's Half Acre, uma proposta de museu da escravidão concorrente - defendida pelo prefeito desta cidade e semeada com US $ 18 milhões em fundos estaduais e municipais - está se preparando para inovar no outono de 2017.

Quanto a $ 540 milhões Museu Nacional de História e Cultura Afro-americana on the Mall em Washington se prepara para inaugurar neste outono, mais atenção do que nunca será dada à história de escravidão e emancipação que Wilder tentou relatar e homenagear. Mas sua instituição não fará parte dessa conversa, seus artefatos armazenados, seus aliados diminuindo e suas perspectivas se aproximando do quixotesco.

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Crédito...Bob Brown / Richmond Times-Dispatch, via Associated Press

Wilder, ainda irritadiço e orgulhoso aos 85, continua destemido. Ele se recusou a comentar para este artigo, mas em um livro de memórias publicado no ano passado, ele disse que está otimista de que seu museu possa estar pronto em 2019, o 400º aniversário da chegada dos primeiros escravos africanos em Jamestown.

Minha luta tem sido constantemente referida como uma 'cruzada pessoal', o que implica que é algo de que eu me beneficiaria de alguma forma, o Sr. Wilder escreveu em Son of Virginia: A Life in America’s Political Arena. Combater essa suposição é uma das razões pelas quais persisti. Esta não é uma cruzada pessoal, mas uma necessidade nacional.

E a coragem desse neto de escravos, que serviu na Coréia, mas ainda teve que deixar a Virgínia para encontrar uma faculdade de direito que o admitisse, há muito é reconhecida.

O governador Wilder sempre me pareceu um homem de grande determinação e persistência, disse Stephen J. Farnsworth, professor de ciência política da Universidade de Mary Washington, em Fredericksburg. Para ele, realizar o que fez, começando nos dias de Jim Crow, é uma conquista extraordinária. E, às vezes, políticos persistentes e determinados precisam permanecer persistentes e determinados para que suas iniciativas dêem frutos.

A inspiração para um museu da escravidão veio ao Sr. Wilder durante uma missão comercial à África que ele assumiu como governador da Virgínia no início dos anos 1990. No Senegal, ele visitou as senzalas e, conforme relata em suas memórias, viu como seres humanos eram enfiados em latas, inspecionados e avaliados como produtos, marcados como gado e acondicionados nos porões dos navios.

Voltei da África, acrescentou ele, com um único pensamento queimando em minha mente: tínhamos que contar a história e manter nossa história viva como uma carga de vigilância eterna.

Na década passada, ele parecia perto de realizar sua visão. O projeto do museu recebeu 38 acres de um desenvolvedor para usar como parte de um complexo turístico e comercial Celebrate Virginia em Fredericksburg. O arquiteto C.C. Pei, filho de I.M. Pei, projetou um edifício modernista de vidro e travertino, suas duas metades conectadas por um átrio no qual uma réplica de um navio negreiro seria pendurada. Bill Cosby doou US $ 1,2 milhão. Empresas como Philip Morris USA e Wachovia Corporation prometeram somas de seis dígitos.

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Crédito...Chet Strange para The New York Times

Em 2011, porém, o museu, sem recursos para pagar os impostos imobiliários da cidade, entrou com pedido de falência. Algumas pessoas que doaram seus preciosos artefatos os exigiram de volta. O terreno onde o museu deveria ser construído foi vendido no ano passado.

Uma mistura de perplexidade e sentimentos ruins ainda reside em Fredericksburg.

A primeira ideia que tive de que algo não estava certo foi quando Wilder veio e se encontrou com o Conselho Municipal de Fredericksburg em uma sessão fechada, em 2001, disse o prefeito da cidade na época, Bill Beck. Ele foi obviamente sincero sobre o assunto e o assunto. Mas me ocorreu que, para um cara que já falava sobre um museu naquela época há vários anos, ele realmente não havia pensado muito em como um museu funciona e o que é um museu.

Wilder disse ao conselho que seu museu cobriria um período da história que terminou com a Guerra Civil, disse Beck. Então, alguns minutos depois, ele sugeriu que o museu levasse a história por meio da legislação de direitos civis da década de 1960.

Beck disse estar frustrado com a falta de transparência e profissionalismo em torno do projeto. Ele disse que o conselho, por exemplo, soube que o museu poderia estar chegando a Fredericksburg apenas quando Wilder deu a notícia em uma reunião de descendentes de escravos em Montpelier, propriedade de James Madison.

Ele nunca fez nada do que você faria em termos de começar um museu, disse ele.

Beck, um negociante de antiguidades, disse que não ficou impressionado com os itens da coleção exibida em uma universidade local em 2004 e não acha que o museu contratou profissionais suficientes para atender a um empreendimento tão ambicioso. Ele nunca fez nada prático, disse ele. Foi tudo show.

Em suas memórias, o Sr. Wilder escreve que não consegue explicar totalmente por que o projeto ficou tão atolado. Vários possíveis culpados são citados: a recusa da cidade em conceder ao museu o status de isenção de impostos; competição de arrecadação de fundos de outros museus, incluindo o museu afro-americano do Smithsonian; uma recessão profunda.

Mas, acima de tudo, Wilder disse que sentiu que o local estava errado. Fredericksburg, escreveu ele em suas memórias, estava fora do caminho do turismo.

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Crédito...Pei Partnerships Architects, LLP

O Sr. Beck, ao falar dessa explicação, tentou, mas não conseguiu, suprimir uma risada. Uma batalha significativa da Guerra Civil foi travada em Fredericksburg, e a casa de infância de George Washington fica do outro lado do rio.

Não somos o Rockefeller Center, disse ele, mas isso é meio bobo.

O Sr. Wilder afirmou que Richmond sempre foi sua primeira escolha para o museu e que ele aprendeu com os erros anteriores.

A visão que tivemos em Fredericksburg foi grandiosa, disse Wilder em 2014. Não será o caso aqui. O prédio está construído e atenderia às necessidades do museu.

Exceto que alguns dos problemas de Fredericksburg - falhas de comunicação com as autoridades locais, por exemplo - reapareceram em Richmond.

O edifício, a antiga Primeira Igreja Batista Africana, tem um significado profundo para o Sr. Wilder. Quando criança, ele frequentou a escola dominical lá, e seu pai e seu avô eram diáconos e curadores.

Ainda assim, seu dono, V.C.U. - onde a Escola de Governo e Relações Públicas leva o nome do Sr. Wilder e onde ele leciona - foi pega de surpresa por seu anúncio formal. Embora Wilder tenha mencionado casualmente a ideia ao presidente da universidade durante o almoço, uma semana antes da entrevista coletiva, a universidade disse que nenhum compromisso foi assumido.

Mais de dois anos depois, pouca coisa mudou. Em uma declaração, V.C.U. reconheceu o interesse do Sr. Wilder e observou que o financiamento do estado veio para um novo prédio para a Escola de Profissões de Saúde Aliadas que permitiria que a escola desocupasse a antiga igreja. Mas, continuou o comunicado, uma série de detalhes sobre a construção do novo prédio e realocação dos escritórios precisarão ser acertados antes de podermos continuar a conversa sobre a proposta do museu da escravidão.

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Crédito...Chet Strange para The New York Times

As conversas com a prefeitura - que controla o financiamento do estado para um patrimônio - são inexistentes. Não ouvi de ninguém sobre nenhuma nova ideia para outro museu, disse o prefeito Dwight C. Jones.

O Sr. Jones fala com emoção sobre o imperativo histórico de construir um museu da escravidão em uma cidade repleta de monumentos confederados. Mas ele e outros preferem não a igreja, mas um novo museu e pavilhão no local do que uma vez foi a Cadeia de Lumpkin, onde escravos eram mantidos em condições terríveis antes de serem vendidos em leilão.

Durante o auge do comércio interestadual de escravos, quando Richmond perdia apenas para New Orleans em vendas, a prisão de Lumpkin era indiscutivelmente a prisão de escravos mais infame no centro dos negócios de bens móveis da cidade.

Após a Guerra Civil, a viúva de Robert Lumpkin, uma ex-escrava chamada Mary, alugou a propriedade para um ministro batista que buscava construir um seminário para escravos libertos. Mais tarde, tornou-se a Virginia Union University. O que era conhecido como O Meio Acre do Diabo tornou-se o Meio Acre de Deus.

Você teve escravidão; você teve emancipação; depois educação e iluminação, disse Delores L. McQuinn, membro da Casa de Delegados da Virgínia e presidente da Comissão de Escravos de Richmond.

A Sra. McQuinn, uma defensora do local da prisão, lembra-se de ter topado com Wilder vários anos atrás durante uma cerimônia para descerrar placas em homenagem aos afro-americanos que serviram na Virgínia durante a Reconstrução.

Eu disse a ele na época: ‘Você está procurando um museu e estamos trabalhando para isso. É algo que poderíamos unir forças para fazer? ', Disse a Sra. McQuinn. Ele disse que voltaria comigo. Eu não ouvi nada dele.

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Crédito...Tyrone Turner para The New York Times

E é difícil imaginar muita boa vontade entre aqueles por trás dos dois projetos, já que Wilder, que foi prefeito antes de Jones, criticou publicamente seu sucessor e sua administração no início deste ano. O Sr. Jones não respondeu diretamente quando questionado se as críticas do Sr. Wilder dificultaram a cooperação, dizendo apenas: Temos o dinheiro, temos o site e o que estamos fazendo vai acontecer.

Os planos da cidade para o local da prisão estão em andamento. Os contratos de arquitetura e engenharia serão assinados em breve, e as inovações estão projetadas para o próximo ano.

O Sr. Jones controla US $ 10 milhões comprometidos pelo estado e outros US $ 8 milhões da cidade para o projeto. Não está claro quanto dinheiro a organização do museu do Sr. Wilder tem neste momento. O museu foi capaz de vender a terra em Fredericksburg no ano passado por US $ 400.000.

A matemática e a política não parecem promissoras para Wilder.

O projeto da cidade parece ter uma base financeira mais firme e isso será decisivo com toda a probabilidade, disse Farnsworth, o professor. E não tenho certeza se duas visões separadas para o mesmo projeto podem ser construídas.

Ainda assim, o Sr. Farnsworth não exclui o tenaz Sr. Wilder de garantir um papel em qualquer museu da escravidão que seja construído em Richmond.

Uma eleição barulhenta para prefeito está em andamento. O titular, Sr. Jones, está esbarrando nos limites de mandato. Oito candidatos estão competindo para sucedê-lo. Pelo menos um é considerado aliado de Wilder, que recentemente ajudou a organizar e moderar um fórum para prefeito.

Sim, o abraço de L. Douglas Wilder pode não ter tanto peso quanto quando ele era governador ou prefeito de Richmond. Mas ele ainda é L. Douglas Wilder, ainda uma instituição da Virgínia, e não cai facilmente.