Com Kuba Kings e Kehinde, um pintor sobe acima da briga

Em Kinshasa, a arte está em toda parte. Hilary Balu concentra-se em descobrir as poderosas influências do Ocidente na vida africana.

Imagem Hilary Balu, um pintor congolês, em seu estúdio em Kinshasa, com uma pintura de sua série In the Floods of Illusions.

KINSHASA, República Democrática do Congo - Quando o pintor Hilary Balu estudava na Academia de Belas Artes de Kinshasa, uma das cidades mais populosas do continente africano, e aprendeu sobre todos os mestres: Michelangelo, Leonardo da Vinci e assim por diante, até que seu currículo se voltou para o retrato real.

Ele se maravilhou com as imagens do século 16 de homens e mulheres em vestidos vistosos e elaborados. Mas ele se perguntou, onde estavam os africanos? Ele decidiu descobrir.

Quase ao mesmo tempo, reis e rainhas europeus vestidos de veludo eram homenageados em pinturas, ele aprendeu, o reino Kuba estava crescendo na África Central. Os reis Kuba usavam peles de leopardo e penas de águia. E eles deram início a uma importante era de inovação artística com seus trajes elaborados, bem como os tecidos bordados, chapéus ornamentados com miçangas e xícaras de madeira usados ​​para festejá-los.

A história de Arte africana não estava em nosso currículo, disse Balu. Dizemos que a África é o berço da humanidade, mas paradoxalmente a África não está representada na história da arte.

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Crédito...Ephrahim Baku e Galerie Magnin-A, Paris

Ele jogou com essa ideia, produzindo pinturas em 2015 que eram cópias dos retratos reais - mas ele cortou cuidadosamente os rostos brancos. Em seu lugar, ele pintou máscaras de reis Kuba. Ele chamou a série de Kuba na pele de outra pessoa.

A ideia era encontrar outra maneira de criar nossa própria história usando a história da Europa, disse Balu, de 29 anos, e conta como inspiração de Kehinde Wiley, que questionou a escassez de negros na arte ocidental.

Balu mora aqui em Kinshasa, que foi a casa de músicos de renome mundial, como Papa Wemba, apelidado de rei do rock rumba. A cidade também produziu o artista Alfred Liyolo , conhecido por suas esculturas curvas de bronze, uma das quais está em exibição no Vaticano.

Mas para outros artistas que ainda serão famosos que vivem na cidade extensa de cerca de 17 milhões de pessoas, a luta para ganhar a vida com seu ofício pode ser um desafio. Para eles, o financiamento do governo da República Democrática do Congo para as artes parece quase impossível de garantir. A vida cotidiana pode ser difícil na capital, onde apenas algumas luzes piscam nas colinas exuberantes além do centro da cidade ao anoitecer - grande parte da cidade está sem eletricidade - e a principal forma de transporte público é um conjunto de vans amarelas enferrujadas e amassadas apelidado de Espírito da Morte por sua propensão a entrar em acidentes fatais.

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Crédito...Hilary Balu e Galerie Magnin-A, Paris

No entanto, a arte está em toda parte: pinturas coloridas são vendidas em exposições chiques no saguão de hotéis e colocadas no chão para serem vendidas nas ruas do centro. A arte de pintores locais adorna as paredes de prédios governamentais sem graça e em blocos. Em uma antiga fábrica têxtil no distrito de warehouse, Kin ArtStudio está hospedando residências de artistas como parte do próximo ano de 2021 Bienal do Congo (17 de setembro a 24 de outubro). Com seu tema, The Breath of the Ancestors, está explorando como, apesar do violento desmembramento do contexto cultural e espiritual, séculos de abuso, engano e manipulação, o poder dos ancestrais não pode ser apagado, disse o artista visual Vitshois Mwilambwe Bondo , o fundador de ambos os projetos. Quanto do gênio criativo da cena da arte borbulhante vem da respiração dos ancestrais? ele disse.

Balu colabora profissionalmente com Bondo, e seu trabalho foi incluído na Bienal de 2019. Ele passou três anos em residência no Kin ArtStudio. Fora de Kinshasa, o trabalho de Balu foi mostrado em exposições em museus em Zurique; Graz, Áustria; e Sète, França. No início deste ano, ele foi selecionado como artista residente por Black Rock Senegal , o programa em Dakar criado por Wiley , mais conhecido por seu retrato presidencial de Barack Obama na Casa Branca, encomendado pela National Portrait Gallery.

Em uma noite recente em um bairro montanhoso em Kinshasa, Balu caminhou por uma rua de terra onde galinhas arranharam a sarjeta e grupos de homens sentaram-se em uma esquina em cadeiras de plástico conversando nas últimas horas de sol. Ele entrou em sua casa para exibir seu estúdio, apenas um quarto de hóspedes com piso de ladrilhos brancos e iluminado por lâmpadas fluorescentes. Grandes murais em tons de roxo, azul e laranja encostados nas paredes. Bolhas de tinta estavam espalhadas em uma paleta no chão.

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Crédito...Ashley Gilbertson para o The New York Times

Balu pairava sobre os livros de arte europeus enquanto segurava uma espada longa e antiga, empunhando-a enquanto ficava animado falando sobre seu mais recente trabalho.

A pintura que ele estava terminando mostra um homem - um migrante prestes a cruzar o mar - vestindo calça de moletom e uma bolsa de náilon com zíper sobre a cabeça sentado sobre um pano estampado. Ele está segurando a mesma espada que Balu brandia. Navios mercantes de Portugal balançam em um mar roxo.

A espada veio dos líderes da aldeia que Balu conheceu perto da fronteira de Angola, onde os navios mercantes chegaram há séculos em busca de escravos. As autoridades contaram a Balu que os mercadores portugueses enganaram os chefes locais para que trocassem seres humanos por objetos como a espada, assim como capacetes militares e medalhas, dizendo que eles tinham poderes especiais.

A obra faz parte de uma nova série intitulada In the Floods of Illusions, que visa relacionar a migração contemporânea e a migração forçada inventada pela escravidão.

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Crédito...Hilary Balu e Galerie Magnin-A, Paris

A pintura de Balu conta com a poderosa influência do Ocidente na vida moderna do Congo. A seu ver, tanto os migrantes em busca de trabalho e uma nova vida na Europa quanto os mercadores em busca de escravos e recursos naturais estavam usando o mesmo mar para cumprir sua crença de que encontrarão o melhor do outro lado.

Para mim, essa água expressa esse espaço de ilusão, disse ele.

O trabalho surge de seu desejo de entender seu lugar em uma sociedade dominada por influências externas, onde a esmagadora maioria das pessoas vive em extrema pobreza e onde empresas internacionais se enriquecem extraindo árvores de florestas exuberantes e cavando diamantes, ouro, cobre e outros minerais.

Isso é o que eu gostaria de saber, disse ele, explicando a pesquisa para seu trabalho. Como o sistema capitalista chegou ao Congo, como o sistema transformou nossa identidade política, identidade econômica e identidades culturais e espirituais hoje.

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Crédito...Hilary Balu e galeria MAGNIN-A, Paris

O novo trabalho de Balu recicla uma imagem de sua série 2020, Viagem a Marte, explorando a tragédia da migração contemporânea - retratando jovens que arriscam suas vidas para cruzar o mar para chegar à Europa como astronautas deixando uma Terra que se tornou inabitável para ir para Marte.

Em ambas as séries, as figuras nas pinturas usam bolsas de náilon que os migrantes costumam usar para carregar pertences, que ele transformou em um capacete de astronauta. As sacolas são feitas na China, mas impressas nelas estão imagens que representam o Ocidente - o horizonte de uma cidade moderna, por exemplo. As imagens, disse ele, são o que os estrangeiros pensam que os africanos desejam. Outra ilusão, disse ele.

Balu quer ficar em Kinshasa. Suas pinturas, disse ele, nunca seriam as mesmas se ele vivesse em outro lugar.

Quando você sai de casa, vê gente gritando, sente o cheiro de maionese de frango, esse cheiro - é Kinshasa, disse ele. Meu trabalho incorpora a alma da comunidade.